Timescale of Perennial Grass Recovery in Desertified Arid Grasslands Following Livestock Removal

Authors


Abstract

Abstract: Over the past two centuries, perennial grass cover has declined and shrub density has increased in many arid grasslands. These changes in vegetation, characteristic of desertification, are thought to have occurred often following prolonged periods of intense grazing by domestic livestock. At many such sites, however, the subsequent removal of livestock grazing for up to 20 years has not resulted in increased grass cover. The apparent stability of vegetation following the cessation of livestock grazing has led to the hypothesis that desertified arid grasslands exist in alternate stable states of either grassland or shrubland over timescales relevant to management. To better understand the timescale of grass recovery in historic arid grasslands dominated by shrubs, we examined the vegetation at two nearby desertified sites that differed in the length of time since livestock removal. There was little difference between the site ungrazed for 20 years and the shrub-dominated vegetation on the other side of the exclusion fence. At a site ungrazed for 39 years there was significantly higher perennial grass cover inside the exclusion fence than outside, and nearly all the increase had occurred over the past 20 years. These data suggest that there may be time lags of 20 years or more in the response of perennial grasses to removal of livestock in historic grassland ecosystems dominated by shrubs.

Abstract

Resumen: En los últimos dos siglos, la cobertura de pasto perenne ha disminuido y la densidad de arbustos ha incrementado en muchos pastizales áridos. Se considera que estos cambios en la vegetación, característicos de la desertificación, frecuentemente han ocurrido después de períodos prolongados de pastoreo intensivo por ganado doméstico. En muchos sitios, sin embargo, la subsiguiente remoción de ganado por hasta 20 años no ha resultado en un incremento en la cobertura del pasto. La aparente estabilidad de la cobertura vegetal que queda después del cese del pastoreo ha conducido a la hipótesis que establece que los pastizales áridos desertificados existen en estados alternos estables tanto de pastizal, como de matorral por escalas de tiempo relevantes para el manejo. Para entender mejor la escala de tiempo de la recuperación del pasto en pastizales áridos históricamente dominados por arbustos, examinamos la vegetación en dos sitios desertificados cercanos que difieren en la longitud del tiempo que ha transcurrido desde que se removió el ganado. Hubo una pequeña diferencia entre el sitio que no ha sido pastoreado por 20 años y la vegetación dominada por arbustos que se encuentra del otro lado del cerco de exclusión. En un sitio sin pastoreo por 39 años hubo significativamente más cobertura de pastos dentro del cerco de exclusión que en la parte de afuera y casi todos los incrementos se dieron en los últimos 20 años. Estos datos sugieren que posiblemente existan lapsos de tiempo de 20 años o más en la respuesta de los pastos a la remoción de ganado en ecosistemas históricos de pastizal dominados por arbustos.

Ancillary