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Large-Scale Conversion of Forest to Agriculture in the Boreal Plains of Saskatchewan

Authors

  • Keith A. Hobson,

    Corresponding author
    1. Canadian Wildlife Service, Environment Canada, 115 Perimeter Road, Saskatoon, Saskatchewan S7N 0X4, Canada
    2. Department of Biology, University of Saskatchewan, 112 Science Place, Saskatoon,
      Saskatchewan S7N 0X2, Canada
      ‡email keith.hobson@ec.gc.ca
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  • Erin M. Bayne,

    1. Department of Biology, University of Saskatchewan, 112 Science Place, Saskatoon,
      Saskatchewan S7N 0X2, Canada
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  • Steve L. Van Wilgenburg

    1. Canadian Wildlife Service, Environment Canada, 115 Perimeter Road, Saskatoon, Saskatchewan S7N 0X4, Canada
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‡email keith.hobson@ec.gc.ca

Abstract

Abstract: Despite widespread recognition of the importance of forest loss and fragmentation on biodiversity, the extent and rate of forest loss even in temperate regions remains poorly understood. We documented forest loss and assessed whether road density, rural developments, land quality for agriculture, and land ownership influenced the distribution and rate of change in forest cover for the entire boreal transition zone (49,846 km2) of Saskatchewan, Canada. We used landscape data taken from the Canadian Land Inventory database in forest cover (1996) and Landsat thematic mapper data (1994) to study changes between 1966 and 1994. Forest covered 17,873 km2 of the study area in 1966 and 13,504 km2 in 1994. This represents an overall conversion of 73% of the boreal transition zone in Saskatchewan to agriculture since European settlement and an annual deforestation rate of 0.89% over the last 28 years, a rate approximately three times the world average. Mixed-regressive, spatially autoregressive models explained a considerable portion of the variation in forest cover (r 2 = 0.83) remaining on the landscape and suggested that less forest remained on lands that (1) were privately owned, (2) had soils with high suitability for agriculture, (3) had high road density, and (4) were in the southern portions of the study area. Strong spatial autocorrelation in the data indicated that areas of remaining forest tended to be spatially clustered. Our ability to predict where deforestation occurred between 1966 and 1994 was poor when we excluded the spatial autocorrelation terms from our model, but it was clear that deforestation was more likely to occur on privately owned lands than on those managed by the provincial government. Despite dramatic changes to forested areas in the boreal transition zone, and despite the importance of this area to a wide variety of forest-dwelling wildlife, no programs are in place to slow or halt deforestation.

Abstract

Resumen: A pesar del amplio reconocimiento de la importancia de la pérdida de bosques y de la fragmentación sobre la biodiversidad, la extensión y la tasa de deforestación aún en regiones templadas permanece poco entendida. Documentamos la pérdida de bosques y evaluamos si la densidad de caminos, el nivel de urbanización en zonas rurales, la calidad del suelo para la agricultura y el régimen de propiedad privada influyeron en la distribución y la tasa de cambio de cobertura forestal en la zona de transición boreal (49,846 km2) de Saskatchewan, Canadá. Utilizamos paisajes clasificados según la base de datos del Inventario Canadiense de Tierras (1966) y datos de mapas temáticos Landsat (1994) para estudiar los cambios en la cobertura forestal entre 1966 y 1994. En el área de estudio había 17,873 km2 de cobertura forestal en 1966 y 13,504 km2 en 1994. Esto representa una reconversión total del 73% de la zona de transición boreal en Saskatchewan a la agricultura desde la colonización europea y una tasa anual de deforestación del 0.89% en los últimos 28 años, una tasa aproximadamente tres veces mayor que el promedio mundial. Los modelos de regresión mixta, espacialmente autoregresivos explicaron una parte considerable de la variación en la cobertura forestal (r 2 = 0.83) remanente en el paisaje y sugirieron que hay menos bosque en terrenos que (1) eran propiedad privada, (2) tenían suelos adecuados para la agricultura, (3) tenían una alta densidad de caminos y (4) estaban en la porción sur del área de estudio. La robusta autocorrelación espacial de los datos indicó que las áreas de bosque remanente tendían a estar espacialmente agregadas. Nuestra capacidad para predecir donde ocurrió la deforestación entre 1966 y 1994 fue pobre cuando excluimos de nuestro modelo los términos de autocorrelación espacial. Sin embargo, hubo una mayor probabilidad de deforestación en terrenos de propiedad privada que en los administrados por el gobierno de la provincia. A pesar de los cambios dramáticos en las áreas forestales de la zona de transición boreal, no hay programas para disminuir la deforestación, no obstante la importancia de esta área para una amplia variedad de vida silvestre que habita los bosques.

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