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Abstract: Synchronous variation among animal populations affects the vulnerability of endangered species and is relevant to understanding population fluctuation generally. We analyzed data collected over 18 years from two populations of black rat snakes (  Elaphe o. obsoleta), a species of conservation concern in Canada, to determine whether the populations varied synchronously. Because the populations were 30 km apart and genetically distinct, synchrony should be attributable to common stochastic environmental factors, the Moran effect. Synchronous variation in annual estimates of population size, survival probability, recruitment, and age structure all provided evidence of a Moran effect. However, opposite trends in age structure through time suggested that the internal dynamics of the two populations were different. The conservation implication of synchrony is that this population of rat snakes is vulnerable to stochastic environmental phenomena because all subpopulations could become rare simultaneously. Evidence of different population processes in the two populations suggests, however, that local factors may be of more immediate relevance to conservation than regional phenomena. More generally, these results indicate that evidence of synchronous variation in population size and similar long-term population trends—both populations appeared to be declining—are not necessarily indicative of common underlying population dynamics.

Resumen: La variación sincrónica entre poblaciones animales afecta la vulnerabilidad de especies en peligro y es relevante para el entendimiento de las fluctuaciones poblacionales en general. Analizamos datos obtenidos durante 18 años de dos poblaciones de culebras ratoneras negras (   Elaphe o. obsoleta), una especie de interés para la conservación en Canadá, para determinar si las poblaciones variaban sincrónicamente. Debido a que las poblaciones estaban separadas 30 km y eran genéticamente distintas, la sincronía debería atribuirse a factores ambientales estocásticos comunes (el efecto Moran). La variación sincrónica en estimaciones anuales del tamaño poblacional, probabilidad de sobrevivencia, reclutamiento y estructura de edades proporcionó evidencia de un efecto Moran. Sin embargo, las tendencias contrarias de la estructura de edades a lo largo del tiempo sugirieron que las dinámicas internas de las dos poblaciones eran diferentes. La implicación de la sincronía en la conservación es que esta población de culebras ratoneras es vulnerable a fenómenos ambientales estocásticos porque todas las subpoblaciones podrían volverse raras simultáneamente. Sin embargo, la evidencia de procesos poblacionales diferentes en las dos poblaciones sugiere que los factores locales pueden ser de mayor relevancia inmediata para la conservación que los fenómenos regionales. Más generalmente, estos resultados indican que la evidencia de variación sincrónica en el tamaño de la población y las tendencias a largo plazo similares (ambas poblaciones parecían en declinación) no necesariamente eran indicadores de dinámicas poblacionales internas comunes.