Get access

Lying in Wait for Extinction: Ecological Correlates of Conservation Status among Australian Elapid Snakes

Authors


* Current address: Savannah River Ecology Laboratory, Drawer E, Aiken, SC 29802, U.S.A, email reed@srel.edu

Abstract

Abstract: Why do some species decline rapidly with anthropogenic disturbance, whereas others readily exploit disturbed habitats? It is possible that the ecological characteristics of some species render them especially vulnerable to extinction. Previous analyses of a diverse array of taxa have identified a number of intrinsic ecological predictors of vulnerability, but snakes have not been studied in this respect. We collated ecological data on Australian venomous snake species in the family Elapidae, based primarily on examination of preserved specimens in museums, to investigate possible differences between threatened and nonthreatened taxa. We also used comparative (  phylogenetically based) analyses to identify functional associations with endangerment. Correlates of conservation vulnerability identified in previous studies did not discriminate successfully between threatened and nonthreatened elapid species. However, threatened and nonthreatened elapids differed significantly in two main respects. First, threatened species tended to rely on ambush foraging rather than actively searching for prey. Sit-and-wait foragers may be vulnerable because (1) they rely on sites with specific types of ground cover, and anthropogenic activities disrupt these habitat features, and (2) ambush foraging is associated with a suite of life-history traits that involve low rates of feeding, growth, and reproduction. The second major correlate of endangerment involves the mating system. Endangered species typically lacked male-male combat: In such taxa, females grow larger than males and are more vulnerable to human predation (as judged by the composition of museum collections). Our analysis also identified taxa that, although not currently listed as threatened, share many of the ecological traits of the endangered group. Our results may facilitate future attempts to prioritize conservation actions for Australian snakes.

Abstract

Resumen: ¿Porqué unas especies declinan rápidamente con la perturbación antropogénica, mientras que otras rápidamente explotan los hábitats perturbados? Razonablemente las características ecológicas de algunas especies las hacen especialmente vulnerables a la extinción. Los análisis previos de un conjunto de taxones diversos han identificado numerosos predictores ecológicos intrínsecos de vulnerabilidad, pero las serpientes no han sido estudiadas al respecto. Comparamos datos ecológicos de especies Australianas de serpientes venenosas de la familia Elapidae, con base en el examen de especímenes preservados en museos, para investigar posibles diferencias entre taxones amenazados y no amenazados. También utilizamos análisis comparativos (basados filogenéticamente) para identificar asociaciones funcionales en peligro de extinción. Correlaciones de vulnerabilidad de conservación identificadas en estudios previos no discriminaron con éxito entre especies de elápidos amenazadas versus no amenazadas. Sin embargo, elápidos amenazados y no amenazados difirieron significativamente en dos aspectos principales. Primero, las especies amenazadas tienden a utilizar el forrajeo de emboscada en lugar de buscar a sus presas activamente. Los forrajeros que se “sientan y esperan” pueden ser vulnerables porque (1) dependen de sitios con tipos específicos de cobertura del suelo, y las actividades antropogénicas trastornan esas características del hábitat y (2) el forrajeo de emboscada se asocia con un conjunto de características de la historia de vida que implican bajas tasas de alimentación, crecimiento y reproducción. La segunda mayor correlación de peligro involucra el sistema de apareamiento. Las especies amenazadas típicamente carecen de combate macho-macho; en tales taxones, las hembras crecen más que los machos y son más vulnerables a la depredación humana (a juzgar por la composición de colecciones de museo). Nuestro análisis también identificó taxones que, aunque actualmente no estén incluídas en las listas como amenazadas, comparten muchas de las características ecológicas del grupo en peligro. Nuestros resultados pueden facilitar futuros intentos para priorizar acciones para la conservación de serpientes australianas.

Ancillary