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Abstract: Little is known about the demographic consequences of fragmentation for plant populations. By assessing the population structure of a common herb (   Heliconia acuminata) in an experimentally fragmented landscape in the central Amazon, we tested the predictions that fragmentation could reduce population density, alter population structure, and reduce reproductive effort. Population density in continuous forest varied six-fold, some areas having high density and others low density. Population density in small fragments and on the edges of large fragments was often low, but it was within the range of densities found in continuous forest, and the difference between locations was not significant. Heliconia populations in forest fragments were skewed toward smaller demographic size classes, however. Because reproduction in H. acuminata is positively correlated with plant size, these shifts were predicted to result in fewer flowering plants in forest fragments. The proportion of the population flowering in forest fragments and continuous forest was not significantly different, although there was a trend toward proportionately greater flowering in continuous forest. For plants that did flower, per-individual reproductive success (measured as developing fruit set) was the same in forest fragments and continuous forests. Our results suggest that per-individual and population-level reproduction by understory herbs in tropical forest fragments may be resistant to the detrimental consequences of fragment isolation. Our study also highlights the need to consider how fragmentation influences aspects of population structure and demography beyond abundance and fruit production, because these alternative measures of population structure can be modified in forest fragments in subtle, unexpected ways.

Resumen: Se conoce poco de las consecuencias demográficas de la fragmentación sobre poblaciones vegetales. Probamos las predicciones de que la fragmentación puede reducir la densidad poblacional, alterar la estructura de la población y reducir el esfuerzo reproductivo, evaluamos la estructura poblacional de una hierba común (  Heliconia acuminata) en un paisaje experimentalmente fragmentado en la Amazonía central, La densidad poblacional en bosque continuo varió hasta seis veces, con algunas áreas con alta densidad y otras con baja densidad. La densidad poblacional en fragmentos pequeños y en los bordes de fragmentos grandes a menudo fue baja, pero estaba en el rango de las densidades encontradas en el bosque continuo, y la diferencia entre localidades no fue significativa. Sin embargo, las poblaciones de Heliconia en los fragmentos de bosque estaban sesgadas hacia las clases de tamaño demográfico más pequeñas. Debido a que la reproducción en H. acuminata esta positivamente correlacionada con el tamaño de la planta, se predijo que estos cambios resultarían en menos plantas florecientes en los fragmentos de bosque. La proporción de la población floreciente en los fragmentos de bosque y en el bosque continuo no fue significativamente diferente, aunque hubo una tendencia hacia una mayor proporción de plantas florecientes en el bosque continuo. Para plantas que florecieron, el éxito reproductivo por individuo (medido como el desarrollo de frutos) fue igual en fragmentos de bosque que en bosques continuos. Nuestros resultados sugieren que la reproducción, por individuo y al nivel poblacional, de hierbas del sotobosque en fragmentos de bosque tropical puede ser resistente a las consecuencias perjudiciales del aislamiento por fragmentación. Nuestro estudio también resalta la necesidad de considerar como la fragmentación influye sobre aspectos de la estructura poblacional y la demografía más allá de la abundancia y producción de frutos, debido a que estas medidas de estructura poblacional alternativas pueden ser modificadas de manera sutil e inesperada en los fragmentos de bosque.