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Abstract: The aim of continental and global identification of priority areas for conservation is to identify particularly valuable areas for conservation on which to focus more-detailed effort. Often, these sets of important areas, referred to as priority sets, have been identified through use of data on a single taxon (e.g., birds), which is assumed to act as an indicator for all biodiversity. Using a database of the distributions of 3882 vertebrate species in sub-Saharan Africa, we conducted one of very few large-scale tests of this assumption. We used six potential indicator groups—birds, mammals, amphibians, snakes, threatened birds, and threatened mammals—to find priority sets of 200 areas that best represent the species in that group. Priority sets of grid cells designed to maximize representation of a single indicator group captured 83–93% of species in the other groups. This high degree of representation is consistent with observed high levels of overlap in the patterns of distribution of species in different groups. Those species of highest conservation interest were more poorly represented, however, with only 75–88% of other groups' threatened species and 63–76% of other groups' narrow-range species represented in the priority sets. We conclude that existing priority sets based on indicator groups provide a pragmatic basis for the immediate assessment of priorities for conservation at a continental scale. However, complete and efficient representation—especially of narrow-range species—will not be achieved through indicator groups alone. Therefore, priority-setting procedures must remain flexible so that new areas important for other taxa can be incorporated as data become available.

Resumen: La meta de la identificación de prioridades globales y continentales de conservación es la identificación de áreas particularmente valiosas para la conservación en las cuales enfocar esfuerzos más detallados. A menudo, estos conjuntos de áreas importantes (referidas como conjuntos prioritarios) han sido identificados utilizando datos de un solo taxón (e. g. aves), el cual se supone que actúa como indicador de toda la biodiversidad. Utilizando una base de datos de la distribución de 3882 especies de vertebrados en África sub-Sahara, realizamos una de las pocas pruebas a gran escala de este supuesto. Utilizamos seis grupos de indicadores potenciales (aves, mamíferos, anfibios, serpientes, aves amenazadas y mamíferos amenazados ) para encontrar conjuntos prioritarios de 200 áreas que mejor representan las especies de ese grupo. Conjuntos prioritarios de celdas matriciales diseñadas para maximizar la representatividad de un grupo indicador capturaron 83–93% de las especies de los otros grupos. Este alto grado de representatividad es consistente con los altos niveles de superposición observados en los patrones de distribución de especies en los diferentes grupos. Sin embargo, las especies de mayor interés para la conservación estaban poco representadas, con solo 75–88% de las especies amenazadas de otros grupos y 63–76% de las especies de distribución restringida de otros grupos representados en los conjuntos prioritarios. Concluimos que los conjuntos prioritarios existentes, basados en grupos indicadores, proporcionan una base pragmática para la evaluación inmediata de las prioridades de conservación a escala continental. Sin embargo, no se logrará la representación completa y eficiente—especialmente de especies de distribución restringida—solo con grupos indicadores. Por lo tanto, los procedimientos de definición de prioridades deben permanecer flexibles para que se puedan incorporar nuevas áreas importantes para otros taxones a medida que se obtienen los datos.