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Abstract: In densely populated northwestern Europe, native large mammals are confronted with a very fragmented landscape, and most of the areas they inhabit are island-like reserves threatened with total isolation from other reserves. The only way to counteract the threat of further decline in the numbers of large-mammal species is to restore their habitats. The appropriate size of future reserves could be estimated from the habitat requirements of wild ungulates that are considered key species for ecosystem functioning. The species selected to guide the design of large nature reserves in northwestern Europe is the red deer ( Cervus elaphus) because of its widespread distribution, key role in ecosystem functioning, and home-range size. We describe a network analysis of the Netherlands, Belgium, and adjacent parts of France and Germany, performed with the LARCH landscape ecology model, that was conducted in order to identify the structure of the ecological network for red deer and the spatial connectivity of the landscape. The resulting maps show areas that could support viable populations and indicate habitat areas that will support persistent populations only if they are in a network of linked habitats. The gaps and barriers that prevent connectivity in such networks guide the design of effective corridors to increase spatial connectivity. The results of our analysis can be used for policy decisions on nature conservation and spatial planning, and the method is applicable to other regions and species.

Resumen: En la región densamente poblada del noroeste de Europa, los mamíferos nativos grandes enfrentan un paisaje muy fragmentado y la mayoría de las áreas que habitan son reservas que funcionan como islas, amenazadas de ser totalmente aisladas una de la otra. La única forma de contrarrestar la amenaza de una mayor declinación en el número de especies de mamíferos grandes es mediante la restauración de sus hábitats. El tamaño apropiado para las reservas futuras podría estimarse en base a los requerimientos de hábitat de ungulados silvestres que son considerados especies clave para el funcionamiento de los ecosistemas. La especie seleccionada para guiar el diseño de reservas naturales grandes en el noroeste de Europa es el venado rojo ( Cervus elaphus ) debido a su amplia distribución, su papel clave en el funcionamiento de ecosistemas y el tamaño de su rango de hogar. Describimos una red de análisis de los Países Bajos, Bélgica y partes adyacentes de Francia y Alemania, llevado a cabo con el modelo de ecología de paisaje LARCH, empleado para identificar la estructura de la red ecológica del venado rojo y la conectividad espacial del paisaje. Los mapas resultantes muestran áreas que podrían sostener poblaciones viables e indican áreas que sostendrían solo poblaciones persistentes si se encuentran en una red de hábitats interconectados. Las aberturas y barreras que previenen la conectividad en éstas redes guían el diseño de corredores eficientes para incrementar la conectividad espacial. Los resultados de nuestros análisis pueden ser usados para la toma de decisiones políticas en la conservación de la naturaleza y la planificación espacial, y el método es aplicable a otras regiones y especies.