Science and Management in a Conservation Crisis: a Case Study with Rhinoceros

Authors

  • Wayne L. Linklater

    1. Center for Reproduction of Endangered Species, Zoological Society of San Diego, P.O. Box 120551, San Diego, CA 92112–0551, U.S.A., and Terrestrial Ecology Research Unit, University of Port Elizabeth, Port Elizabeth,
      South Africa, email wll@mweb.co.za
    Search for more papers by this author

Abstract

Abstract: I suggest that a conservation crisis is a predictable sequence of five stages: population decline, crisis management, stabilization, precarious recovery, and sustained recovery. Each stage has different research priorities, constraints, and opportunities that cause a mismatch between conservation needs and research practice. The conservation crisis over the rhinoceros was characterized by rapid decline due to illegal hunting and trade in rhinoceros horn. I conducted a literature review ( 1980–2000 ) on rhinoceros during this crisis to illustrate the five stages. I also examined the bibliographies of the African and Asian conservation action plans to illustrate literature availability and use. I sought to determine whether a retrospective understanding of trends in the scientific literature during conservation crises could help us better target research efforts and meet the challenge of conserving rare species. The scientific literature on rhinoceros increased during the crisis but became dominated by ex situ laboratory-based studies, whereas the number of in situ ecological studies remained low, although the conservation action plans identified in situ and ecological studies as conservation priorities. Moreover, the bibliographies of the conservation action plans were dominated by unpublished material ( 56% ), and only 25% of citations came from scientific journals, although peer review and critique contributes to maintaining and improving the quality of conservation science. Thus, I suggest that research matched conservation needs poorly. However, the predictability of the crisis sequence means that it should be possible to preempt conservation research needs. The effect of a conservation crisis on research may be ameliorated by abandoning the dualism of applied and basic research and better targeting research effort by identifying when research is relatively unimportant, exploiting opportunities for science by management, establishing collaborative publishing relationships between managers and researchers, and prioritizing in situ ecological research.

Abstract

Resumen: Se sugiere que una crisis de conservación es una secuencia predecible de cinco etapas: declinación de la población, manejo de crisis, estabilización, recuperación precaria y recuperación sostenible. Cada etapa tiene distintas prioridades de investigación, limitaciones y oportunidades que exigen un ajuste entre las necesidades de conservación y la práctica de la investigación. La crisis de conservación con el rinoceronte se caracterizó por una rápida declinación debido a la cacería y comercio ilegal de cuerno de rinoceronte. Se realizó una revisión de la bibliografía ( 1980–2000 ) sobre rinocerontes durante esta crisis de conservación para ejemplificar estas cinco etapas. Se revisaron también las bibliografías de los planes de conservación africanos y asiáticos para ejemplificar la disponibilidad y el uso de la bibliografía. Se intentó determinar si el entendimiento retrospectivo de tendencias en la literatura científica durante la crisis de conservación nos ayudaría a enfocar los esfuerzos de investigación de mejor manera y enfrentar el reto de conservar especies raras. La bibliografía sobre rinocerontes aumentó durante la crisis pero fue dominada por estudios de laboratorio ex situ, a pesar de que los planes de conservación identificaron como prioridades de conservación los estudios in situ y ecológicos. Más aun, las bibliografías de los planes de conservación estuvieron dominadas por material no publicado ( 56% ), y solo 25% de las citas provenían de revistas científicas, aún cuando la revisión y crítica por pares contribuye a mantener y mejorar la calidad de la ciencia en conservación. Por lo tanto, sugiero que la investigación no cumplió con las necesidades de conservación adecuadamente. Sin embargo, la secuencia predecible de la crisis significa que es posible anticiparse a las necesidades de investigación. El efecto de la crisis de conservación sobre la investigación puede aprovecharse mejor si se abandona la dualidad entre la investigación básica y aplicada y se enfoca más en los esfuerzos de investigación identificando aquella investigación de poca importancia, explotando las oportunidades para el manejo científico, publicando trabajos que surgen de la colaboración de manejadores e investigadores y priorizando la investigación ecológica in situ.

Ancillary