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Abstract: The giant panda ( Ailuropoda melanoleuca ), now restricted to approximately 24 montane forest areas in southwest China, is one of the world's most imperiled mammals. The Qinling Mountains in Shaanxi Province is refuge to approximately 220 pandas and is the focus of our study. Pandas in the Qinling Mountains are elevational migrants, needing both low- and high-elevation montane forests to survive. The current network of nature reserves provides protection for <50% of their remaining habitat and fails to conserve essential habitat for dispersal. Using a combination of satellite classification, fieldwork, and geographic information system analyses, we identified a landscape, termed a giant panda conservation unit, that would meet the long-term, elevational requirements for giant pandas in the Qinling Mountains. Our results indicate that although the central portion of the panda's range is well protected, additional protection and several areas providing linkage to adjacent habitat blocks are needed to provide adequate habitat for long-term survival. Our results could be applied to a wide range of species, such as habitat or dietary specialists, elevational migrants, species at the edge of their historic range, and area-sensitive species that require winter refugia.

Resumen: El panda gigante ( Ailuropoda melanoleuca ), actualmente restringido aproximadamente a 24 áreas montanas boscosas en el suroeste de China, es uno de los mamíferos más amenazados del mundo. Las Montañas Qinling en la Provincia Shaanxi son refugio para aproximadamente 220 pandas y son el foco de nuestro estudio. Los Pandas de las Montañas Qinling son migrantes altitudinales, que requieren de bosques montanos tanto en elevaciones bajas como altas para sobrevivir. La actual red de reservas naturales proporciona protección a <50% del hábitat remanente y no conserva hábitat esencial para dispersión. Utilizando una combinación de clasificación por satélite, trabajo de campo y análisis SIG, identificamos un paisaje, denominado unidad de conservación de panda gigante, que cumple con los requerimientos altitudinales a largo plazo de los pandas gigantes en las Montañas Qinling. Nuestros resultados indican que aunque la porción central del rango de los pandas está bien protegida, se requiere protección adicional y áreas de conexión con bloques de hábitat adyacentes para proporcionar un hábitat adecuado para la sobrevivencia a largo plazo. Nuestros resultados se pueden aplicar a una amplia gama de especies tales como especialistas de hábitat o dietas, migrantes altitudinales, especies en el borde de su rango histórico y especies sensibles al área que requieren refugios invernales.