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Abstract: Before the 1980s, coral reefs were considered relatively stable and healthy in Kuna-Yala, Caribbean Panama. During the 1980s, however, several natural disturbances changed the reef's community structure. We evaluated historical changes in coral cover and for the first time provide quantitative evidence of a large-scale process of reef degradation. This process started long before the onset of these disturbances as a result of demographic growth and the traditional practices of the Kuna people. Living coral cover declined 79% in 30 years ( 1970–2001 ) while the indigenous population increased 62%. We measured 20 km of seawall built with mined reef corals ( 16,000 m 3 ) and an increase in island surface area of 6.23 ha caused by coral land filling. Consequently, coastal erosion has increased as a result of the lack of a protective natural barrier and a 2.0 cm/year local increase in sea level. Coral-mining and land-filling practices to accommodate population expansion and mismanagement of resources have significantly modified the reef ecosystem and will have serious long-term consequences. We propose eight priority conservation areas within the Indian reserve, based on reef conservation status. The Kuna people and their leaders are considering a cultural change, which may include a gradual and organized migration to the mainland, and have optimistically accepted our results.

Resumen: Antes de 1980, se consideraba que los arrecifes coralinos eran relativamente estables y sanos en Kuna-Yala, en el Caribe panameño. Sin embargo, durante la década de 1980, varias perturbaciones naturales cambiaron la estructura de la comunidad arrecifal. Evaluamos cambios históricos en la cobertura de coral y por primera vez proporcionamos evidencia cuantitativa de un proceso de degradación de arrecifes a gran escala. Este proceso comenzó mucho antes del inicio de estas perturbaciones, debido al crecimiento demográfico y a las prácticas tradicionales de los Kuna. La cobertura de coral vivo decreció en un 79% en 30 años ( 1970–2001 ) mientras que la población indígena incrementó en un 62%. Medimos un muro de contención de 20 km construido con corales ( 16,000 m 3 ) y el incremento de 6.23 ha en la superficie de la isla por el relleno con material coralino. En consecuencia, la erosión de la costa se ha incrementado debido a la falta de una barrera natural de protección y el incremento local de 2.0 cm/año del nivel del mar. La extracción de coral y las prácticas de relleno de terrenos para acomodar la expansión poblacional y el manejo inadecuado de recursos han modificado al ecosistema arrecifal significativamente y tendrán serias consecuencias a largo plazo. Con base en el estatus de conservación del arrecife proponemos ochos áreas prioritarias de conservación dentro de la reserva Indígena. Los Kuna y sus lideres están considerando un cambio cultural, que puede incluir una migración gradual y organizada al continente, y han aceptado nuestros resultados con optimismo.