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Attention to global and world cities has directed the field of urban studies to the significance of international and transnational processes in shaping city economies. This article evaluates these approaches, from a position off their maps. I argue that the circulation of these approaches in academic and policy realms adversely impacts on cities which do not fall into these categories by setting up the idea of the global city as a ‘regulating fiction’, a standard towards which they aspire. It establishes a small sector of the global economy as most desirable in planning the future of cities. By contrast, mega–cities function as the dramatic ‘other’ of world and global cities, and highlight the developmentalist discourse through which most cities in poor countries are assessed as fundamentally lacking in qualities of city–ness. I argue that the long–standing categories of western/third–world cities have been translated into the apparently transnational accounts of global and world cities. Western cities continue to be the primary site of production of apparently unlocated urban theory; so–called third–world cities (and other cities off the map of the world cities cartography) are interpreted through a developmentalist lens and, where they are referred to at all, are framed in terms of ‘difference’ or irrelevance. This article draws attention to the emergence of an alternative set of theoretical approaches, which are more inclusive in their geographical reach and which are concerned with the diverse dynamics of ordinary cities. These approaches have not yet realized that they have the potential to broaden the base for theorizing about cities and, with this in mind, the article explores the potential for a more cosmopolitan urban theory. The policy stakes in this are high, and the article notes that there are important political reasons to promote the analysis of ordinary cities in the face of the persistence of ambitions in many cities to become ‘world cities‘.

L’attention accordée aux villes planétaires et mondiales a orienté le champ des études urbaines vers l’importance des processus internationaux et transnationaux dans la configuration économique des villes. Partant d’un point situé hors de leur cartographie, l’article évalue ces approches. La circulation de celles–ci dans les sphères politiques et intellectuelles a une incidence néfaste sur les villes qui n’appartiennent pas à ces catégories, car elle instaure l’idée d’une ville planétaire en tant que ‘fiction régulatrice’, norme à laquelle aspirent les villes. Un secteur restreint de l’économie mondiale est ainsi établi comme le plus recherché dans la planification urbaine. Par contraste, les megacities fonctionnent comme l’impressionnant ‘autre’ des villes mondiales et planétaires, valorisant le discours développementaliste selon lequel l’évaluation des villes des pays pauvres indique le plus souvent des lacunes fondamentales dans les qualités propres à une ville. Les anciennes catégories de villes (Occident/tiers–monde) ont été converties en justifications apparemment transnationales des villes planétaires et mondiales. Les villes occidentales restent le site de production principal d’une théorie urbaine manifestement non–localisée; les villes dites du tiers monde (et autres villes ignorées de la cartographie des villes mondiales) sont interprétées à travers une optique développementaliste et, si on en parle, sont dépeintes en termes de ‘différence‘ ou d’inadéquation. Cet article souligne l’émergence d’un autre ensemble d’approches théoriques, plus inclusives dans leur géographie et soucieuses des diverses dynamiques des villes ordinaires. Sachant que ces démarches ne sont pas encore conscientes de pouvoir étendre la base théorique sur les villes, l’article explore la possibilité d’une théorie urbaine plus cosmopolite. Les enjeux stratégiques sont sérieux et il existe des raisons politiques importantes d’encourager l’analyse des villes ordinaires face aux ambitions persistantes dans de nombreuses villes de devenir les ‘villes mondiales’.