Density of herbaceous plants and distribution of western gorillas in different habitat types in south-east Cameroon

Authors

  • Jacob Willie,

    Corresponding author
    1. Projet Grands Singes, Centre for Research and Conservation, Royal Zoological Society of Antwerp, 2018, Antwerp, Belgium
    • Terrestrial Ecology Unit, Ghent University, Ghent, Belgium
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  • Charles-Albert Petre,

    1. Projet Grands Singes, Centre for Research and Conservation, Royal Zoological Society of Antwerp, 2018, Antwerp, Belgium
    2. Université de Liège, Gembloux Agro-Bio Tech, Gembloux, Belgium
    3. Biological Evaluation Section, Education and Nature Unit, Royal Belgian Institute of Natural Sciences, Brussels, Belgium
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  • Nikki Tagg,

    1. Projet Grands Singes, Centre for Research and Conservation, Royal Zoological Society of Antwerp, 2018, Antwerp, Belgium
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  • Luc Lens

    1. Terrestrial Ecology Unit, Ghent University, Ghent, Belgium
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Correspondence: E-mail:Jacob.Willie@UGent.be

Abstract

The study of forest herb availability improves knowledge of ecology and conservation of gorillas that depend on such herbs. Density patterns of herbs and location of western gorilla nest sites were studied in different habitat types at a site in south-east Cameroon to assess their relationship. Herb stems of the families Marantaceae and Zingiberaceae were identified and counted in 10,713 1-m2 plots distributed within six habitat types. Stem density correlated with light availability and ranged from 2.38 stems m² in near primary forest to 4.66 stems m² in light gaps. Gorillas showed marked preferences for habitats with high herb densities such as light gaps, swamps and young secondary forest. However, no clear relationship exists between terrestrial herbaceous vegetation and gorilla densities across Central Africa. It is suggested that differences in ecological factors and land use history within and between sites may explain differences in herb density and diversity which partly account for variations in the historical and present population distribution and density of western gorillas. Formerly logged and swamp forests, which are characterized by an abundance of herbs, may prove to be of great value in the conservation of western gorillas given appropriate forest management practices, adequate protection from poaching and limited human encroachment.

Résumé

L'étude de l'abondance des plantes herbacées en forêt améliore la connaissance de l'écologie et de la conservation des gorilles qui en dépendent. Les schémas de densité des herbacées et l'emplacement des sites de nidification des gorilles de plaine de l'Ouest ont été étudiés dans différents types d'habitats d'un site du sud-est du Cameroun pour évaluer la relation entre les deux. Nous avons identifié et compté les plantes de la famille des Marantacées et de celle des Zingibéracées dans 10.713 parcelles d'un mètre carré réparties dans six types d'habitats. La densité des plantes était liée à la disponibilité de la lumière et elle variait de 2,38 plantes m² dans la forêt quasi primaire à 4,66 dans les trouées. Les gorilles montraient une nette préférence pour des habitats à forte densité d'herbacées, tels que les trouées, les marais et la jeune forêt secondaire. Il n'existe cependant pas de relation nette entre la végétation herbacée terrestre et les densités de gorilles dans toute l'Afrique centrale. L'on suggère que les différences de facteurs écologiques et d'historique d'utilisation des sols, au sein des sites et entre eux, pourraient expliquer les différences de densité et de diversité des herbacées, qui sont en partie responsables des variations de la distribution et de la densité historiques et actuelles des populations de gorilles de l'Ouest. Les forêts exploitées antérieurement et les forêts marécageuses, qui se caractérisent par une abondance d'herbacées, peuvent s'avérer de grande valeur pour la conservation des gorilles de plaine de l'Ouest, si les pratiques de gestion forestiére sont appropriées, que la protection contre le braconnage est adéquate et que les envahissements humains restent limités.

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