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Resistance of wild African ungulates to foraging by red-billed oxpeckers (Buphagus erythrorhynchus): evidence that this behaviour modulates a potentially parasitic interaction

Authors


Abstract

Field observations of the interactions between red-billed oxpeckers (Buphagus erythrorhynchus) and wild ungulates in Nakuru National Park, Kenya, revealed that specific hosts frequently attempted to manipulate oxpecker foraging. This involved a repertoire of behaviour collectively referred to as resistance behaviour, and often resulted in the oxpeckers either changing their position on the host's body or departing. Cape buffalo (Syncerus caffer), the most frequently used host, performed little resistance behaviour. Waterbuck (Kobus ellipsiprymnus) were also popular oxpecker hosts, but frequently exhibited vigorous resistance behaviour. Impala (Aepyceros melampus), the third most widely used host species, also utilized resistance behaviours, but allowed a greater proportion of oxpeckers to forage without disturbance. The suite of resistance behaviours employed by waterbuck, impala and also the consequences for oxpecker foraging, differed significantly. Our data suggest that the oxpecker–ungulate interactions in the field are more complex than previously realized with resistance behaviour regularly employed by selected mammalian host species.

Résumé

Les observations sur le terrain des interactions entre les pique-bœufs (Buphagus erythrorhynchus) et les ongulés sauvages du Parc National de Nakuru, au Kenya, ont révélé que, selon leur espèce, les hôtes tentaient souvent de manipuler les agissements des pique-bœufs. Ceci impliquait tout un répertoire de comportements repris collectivement sous l'appellation de comportement de résistance et qui aboutissaient souvent soit à un changement de position sur le corps de l'hôte, soit à son départ. Le buffle du Cap (Syncerus caffer), l'hôte le plus fréquenté, manifestait peu de comportement de résistance. Le waterbuck (Kobus ellipsiprymnus) était aussi un hôte assez prisé par les pique-bœufs mais manifestait souvent un comportement de résistance énergique. L’impala (Aepyceros melampus), la troisième espèce hôte fréquentée, montrait aussi certains comportements de résistance, mais permettait à une plus grande proportion de pique-bœufs de se nourrir sans être dérangés. La suite de comportements de résistance manifestés par les waterbucks et les impalas et aussi les conséquences de l'activité des pique-bœufs différaient significativement. Nos données laissent entendre que les interactions entre les pique-bœufs et les ongulés sur le terrain sont plus complexes qu'on ne le pensait et que des comportements de résistance sont régulièrement manifestés par les mammifères choisis comme hôtes.

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