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Keywords:

  • abiotic factors;
  • biotic factors;
  • livestock;
  • savannah;
  • surface water;
  • woody vegetation

Abstract

Understanding factors influencing large herbivore densities and distribution in terrestrial ecosystems is a fundamental goal of ecology. This study examined environmental factors influencing the density and distribution of wild large herbivores in Gonarezhou National Park, Zimbabwe. Vegetation and surface water were predicted to have a stronger influence than anthropogenic-related disturbances (livestock grazing, fires, settlements and poaching) on the density and distribution of wild large herbivores. Aerial survey data for seven common wild large herbivores conducted in 2007 and 2009 and environmental data were collected. Only grass cover explained a significant proportion of the variation in large herbivore densities and distribution. Moreover, only two species densities significantly differed across the Gonarezhou, namely impala and zebra. In contrast, buffalo, elephant, giraffe, kudu and nyala densities did not differ significantly across the Gonarezhou. Overall, the findings only partly support the study prediction. The study results suggest the need to further investigate the roles of environmental factors at smaller scales in order to tease out their relative strengths in influencing density and distribution of large herbivores.

Résumé

Un des objectifs fondamentaux de l'écologie est de bien comprendre les facteurs qui influencent la densité et la distribution des grands herbivores dans les écosystèmes terrestres. Cette étude a recherché les facteurs environnementaux qui pouvaient influencer la densité et la distribution de grands herbivores sauvages du Parc National de Gonarezhou, au Zimbabwe. L'on prévoyait que la végétation et l'eau de surface aient une influence plus importante que des perturbations d'origine anthropique (pâturage du bétail, feux, installations et braconnage) sur la densité et la distribution des grands herbivores. Nous avons collecté des données d'études aériennes menées en 2007 et en 2009 sur sept grands herbivores communs et des données environnementales. Seule la couverture herbeuse expliquait une part importante des variations de densité et de distribution de ces grands herbivores. De plus, seule la densité de deux espèces variait sur toute l'étendue de Gonarezhou, à savoir l'impala et le zèbre. La densité de buffles, d'éléphants, de girafes, de kudus et de nyalas, au contraire, ne variait pas significativement dans tout le Gonarezhou. En général, les résultats ne confortent que partiellement les prévisions de l'étude. Ces résultats suggèrent la nécessité d'investiguer davantage le rôle des facteurs environnementaux, à plus petite échelle, pour bien distinguer leur influence relative sur la densité et la distribution des grands herbivores.