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Revisiting Consanguineous Marriage in the Greater Middle East: Milk, Blood, and Bedouins

Authors


ABSTRACT

Although exogamy is the worldwide marriage norm, many Middle Eastern populations regularly practice consanguineous marriage. Scholars have posited a number of explanations for this phenomenon, but these theories have not identified a concrete advantage to these marriages sufficient to counterbalance the inbreeding depression and other genetic risks inherent to kin marriages. Drawing on genetic studies and mathematical models, as well as both historical and ethnographic sources, I argue in this article that the Arabian Peninsula's camel Bedouin's dependency on the lactose tolerance allele exerted a selective pressure on marriage strategies that strongly favored consanguineous marriage. For milk-dependent camel Bedouins of the Arabian Peninsula, the advantages of consanguineous marriage did indeed outweigh its risks. In addition, I posit that another common Arabian Peninsula marriage practice, the strong prohibition of marriages between higher-status and lower-status groups, was favored by the same environmental and genetic factors that favored consanguineous marriage.

RESUMEN

Mientras la exogamia es la norma mundial de matrimonios, muchas poblaciones del Medio Oriente regularmente practican matrimonio consanguíneo. Investigadores han planteado un número de explicaciones por este fenómeno, pero estas teorías no han identificado una ventaja concreta en estos matrimonios, suficiente para compensar la depresión endogámica y otros riesgos genéticos inherentes a matrimonios entre familiares. Con base en estudios genéticos y modelos matemáticos, así como fuentes históricas y etnográficas, argumento en este artículo que la dependencia beduina de camellos en la Península Arábiga en el alelo para la tolerancia a la lactosa ejerció una presión selectiva en las estrategias matrimoniales que fuertemente favorecieron matrimonio consanguíneo. Para los beduinos de la Península Arábiga dependientes de la leche de los camellos, las ventajas de matrimonio consanguíneo ciertamente superaron sus riesgos. Además, planteo que otra práctica común de matrimonios en la Península Arábiga, la fuerte prohibición de matrimonios entre grupos de más alta y más baja posición social, fue favorecida por los mismos factores genéticos y ambientales que favorecieron matrimonios consanguíneos.

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