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Coping with the Refugee Wait: The Role of Consumption, Normalcy, and Dignity in Refugee Lives at Kakuma Refugee Camp, Kenya

Authors


ABSTRACT

The relief discourse has long treated refugee camp economies and the resulting black markets and commercial consumption as detrimental for the relief process and the refugees. The consumption of “luxuries and comforts” is regarded as costly, trivial, unreasonable, and nonessential. However, despite the negative effects and the high costs of consumption, refugees make strenuous efforts to participate in these commercial economies. I analyze refugee commercial consumption at Kakuma Refugee Camp, Kenya, to argue that, despite its problems, the consumption is important, reasonable, and even essential. Using ethnographic data collected between 2008 and 2011, I suggest that this consumption has tangible benefits beyond the ability to fill relief gaps. It provides a forum whereby refugees can feel “normal” and gain “dignity,” and cope with the long wait and the static transience of refugee life. Attaining normalcy and dignity through consumption may even enable structural stability amid the dangerous and volatile conditions of refugee settlements as well as mitigate the long-term effects of relief-induced agonism. Given these benefits, I stress the importance of further research into the complexities of refugee commerce and consumption for policy makers and relief workers.

MUHTASARI

Mazungumzo na maandishi yanayohusu uchumi, biashara, magendo, and ufisadi kati kampi za wakimbizi mara nyingi kujadiliwa hadharani. Inaaminika kwamba mambo na vitimbi vinayoendeshwa katika kampi za wakimbizi vikijulikana huenda yakazorotesha hali na maisha ya wakimbizi. Hata hivyo, ni wazi kwamba maisha ya wakimbizi ni ya ghali na mara nyingi imeonelewa kwamba hawana haki kutamani vitu ama vifaa wasivyohitaji. Hata hivyo ukweli ni kwamba wakimbizi ni wanadamu na wana haki ya kutamani vitu kama watu wengine. Makala hii inaripoti matokeo ya utafiti niliofanya katika kampi ya wakimbizi inayoitwa Kakuma kati Jamhuti ya Kenya mnama miaka 2008 hadi 2011. Utafiti huu umedokeza waziwazi kwamba biashara ya aina nyingi inaendeshwa katika kampi ya wakimbizi. Uchumi huo unaotokana na biashara ya vyakula vya wakimbizi umetia fora. Utafiti huu waonyesha ni wazi kwamba maisha ya wakimbizi hawako tofauti na watu wwa kawaida. Pia hali yao ya kimaisha yanaweza kubadilishwa yakawa mema na yenye heshima wakati wanangojea uamuzi wa makazi yao ya kudumu. Kutokana na utafiti huu, ni wazi kwamba biashara inayoendeshwa katika kampi za wakimbizi yaweza kurekebishwa iwapa wakimbizi pamjoa ma wale wanaosimamia kampi hizi watakubali mambo yalivyo na kujaribu kutafuita suluhisho.

RESUMEN

El discurso sobre asistencia ha tratado por largo tiempo las economías de los campos de refugiados, los mercados negros resultantes y el consumo comercial como nocivo para el proceso de asistencia y los refugiados. El consumo de “lujos y comodidades” es visto como costoso, trivial, irracional, y no-esencial. Sin embargo, a pesar de los efectos negativos y los altos costos de consumo, los refugiados hacen arduos esfuerzos para participar en estas economías comerciales. Analizo el consumo comercial de refugiados en el Campo de Refugiados Kakuma, Kenia, para argumentar que, a pesar de sus problemas, el consumo es importante, razonable y aún esencial. Usando datos etnográficos recopilados entre el 2008 y 2011, sugiero que este consumo tiene beneficios tangibles más allá de la habilidad de llenar los vacíos de la asistencia. Provee un foro donde los refugiados pueden sentirse “normales” y ganar “dignidad” y hacer frente a la larga espera y la transitoriedad estática de la vida de refugiados. Lograr normalidad y dignidad a través del consumo puede posibilitar una estabilidad estructural en medio de unas condiciones peligrosas y volátiles de los asentamientos de refugiados, así como mitigar los efectos de largo plazo de la asistencia—angustia inducida. Dados estos beneficios, enfatizo la importancia de investigación más extensa en las complejidades del comercio y el consumo de los refugiados para los creadores de política y los trabajadores en asistencia.

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