Essentialism and the Indigenous Politics of Recognition in Southern Africa

Authors


ABSTRACT

In this essay, I explore familiar tensions between anthropological theories of identity and activism on behalf of indigenous causes, with special attention to strategic uses of theoretically dubious forms of essentialism. I examine the contradictions between essentialism and constructionism, and between recognition and redistribution, in light of San struggles for rights to traditional territories in the Central Kalahari Game Reserve (CKGR) in Botswana. I begin by outlining how the politics of theorizing in an apartheid context imposed a false choice between essentialist and deconstructionist views of identity. I then discuss the controversial relocation of San from the CKGR and how the opposition between an essentialist politics of recognition and a deconstructionist emphasis on redistribution framed public debates. I show how the competing positions shared a racial epistemology that requires us to see San as “prepolitical” people transitioning into a modern world, and in conclusion, I suggest that this shared epistemology sustains a racialized politics of recognition.

RESUMEN

En este ensayo, exploro tensiones familiares entre teorías antropológicas de identidad y activismo en nombre de causas indígenas, con especial atención a usos estratégicos de formas sospechosas de esencialismo. Examino las contradicciones entre esencialismo y construccionismo, y entre reconocimiento y redistribución, a la luz de las luchas de los pueblos San por derechos a territorios tradicionales en la Reserva de Caza Kalahari Central (CKGR) en Botsuana. Empiezo bosquejando cómo la política de teorizar en un contexto de apartheid impone una falsa elección entre puntos de vista esencialistas y deconstruccionistas de identidad. Luego discuto la relocalización controversial de los pueblos San de la CKGR y cómo la oposición entre una política esencialista del reconocimiento y un énfasis deconstruccionista en redistribución enmarcó los debates públicos. Muestro cómo las posiciones en conflicto comparten una epistemología racial que nos requiere ver los San como pueblos prepolíticos en transición a un mundo moderno y, en conclusión, sugiero que esta epistemología compartida sostiene una política racializada del reconocimiento.

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