Making Tigers from Tamils: Long-Distance Nationalism and Sri Lankan Tamils in Toronto

Authors


ABSTRACT

This article discusses the Sri Lankan Tamil diaspora in Toronto and its relationship to the Tamil separatist group, the Liberation Tigers of Tamil Eelam (LTTE). Taking the case of the Sri Lankan Tamils, oft-cited as the example par excellence of long-distance nationalism, I argue against naturalizing diasporic ethnonationalism to investigate instead how diasporas are fashioned into specific kinds of actors. I examine tensions that emerged as an earlier elite Tamil movement gave way to the contemporary migration of much larger class-and caste-fractured communities, while a cultural imaginary of migration as a form of mobility persisted. I suggest that concomitant status anxieties have propelled culturalist imaginations of a unified Tamil community in Toronto who, through the actions of LTTE-affiliated organizations, have condensed the Tigers and their imagined homeland, Tamil Eelam, into representing Tamil community life. While most Tamils may not have explicitly espoused LTTE ideology, as a result of the LTTE becoming the backbone of community life, Tamils became complicit with and reaffirmed the LTTE project of defending “Tamilness” militarily in Sri Lanka and culturally in Toronto. I suggest that the self-presentation of diasporic communities should be analyzed within specific histories, contemporary conflicts and fractures, and active mobilizing structures.

RESUMEN

Discuto aquí la diáspora de los esrilanqueses de origen tamil en Toronto y su relación con el grupo separatista tamil, Liberación de los Tigres de Tamil Eelam (LTTE). Tomando el caso de los tamiles de Sri Lanka, frecuentemente citado como el ejemplo por excelencia del nacionalismo a larga distancia, argumento en contra de una naturalización del etnonacionalismo diaspórico para investigar cómo las diásporas moldean específicas clases de actores. Examino las tensiones que emergieron en la medida en que el movimiento élite tamil cedió el paso a la expansión contemporánea de migración a comunidades tamiles con fracturas mucho mayores de clase y casta—mientras un imaginario cultural de migración como una forma de movilidad persistió. Sugiero que ansiedades concomitantes de estatus han impulsado imaginaciones culturalistas de una comunidad tamil unificada en Toronto quien, a través de acciones de afiliadas organizaciones al LTTE-, han condensado los Tigres y su imaginada tierra natal, Tamil Eelam, representando la vida de la comunidad tamil. Mientras la mayoría de tamiles pueden no haber explícitamente apoyado la ideología de los LTTE, porque los LTTE llegaron a ser la columna vertebral de la vida de la comunidad, la gente se convirtió en cómplice y reafirmó el proyecto de los LTTE defendiendo la “Tamilinidad” militarmente en Sri Lanka y culturalmente en Toronto. Sugiero que la auto-presentación de las comunidades diaspóricas debe ser analizado dentro de historias específicas, conflictos y fracturas contemporáneas, y estructuras activas movilizantes.

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