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Influence of Patch Factors and Connectivity on the Avifauna of Fragmented Polylepis Forest in the Ecuadorian Andes

Authors


Corresponding author; e-mail: btinoco@life.bio.sunysb.edu

Abstract

Human-induced alteration of habitat is a major threat to biodiversity worldwide, especially in areas of high biological diversity and endemism. Polylepis (Rosaceae) forest, a unique forest habitat in the high Andes of South America, presently occurs as small and isolated patches in grassland dominated landscapes. We examine how the avian community is likely influenced by patch characteristics (i.e., area, plant species composition) and connectivity in a landscape composed of patches of Polylepis forest surrounded by páramo grasslands in Cajas National Park in the Andes of southern Ecuador. We used generalized linear mixed models and an information-theoretic approach to identify the most important variables probably influencing birds inhabiting 26 forest patches. Our results indicated that species richness was associated with area of a patch and floristic composition, particularly the presence of Gynoxys (Asteraceae). However, connectivity of patches probably influenced the abundance of forest and generalists species. Elsewhere, it has been proposed that effective management plans for birds using Polylepis should promote the conservation of mature Polylepis patches. Our results not only suggest this but also show that there are additional factors, such as the presence of Gynoxys plants, which will probably play a role in conservation of birds. More generally, these findings show that while easily measured attributes of the patch and landscape may provide some insights into what influences patch use by birds, knowledge of other factors, such as plant species composition, is essential for better understanding the distribution of birds in fragmented landscapes.

Resumen

El disturbio de hábitats causado por actividades humanas es una amenaza global para la conservación de la biodiversidad, especialmente en zonas de alto endemismo y diversidad biológica. Los bosques de Polylepis (Rosaceae) son un hábitat único de los altos Andes que en la actualidad existe como fragmentos pequeños y aislados en un paisaje dominado por herbazales. En este trabajo examinamos cómo la comunidad de aves de los bosques de Polylepis está relacionada por una serie de características a nivel de fragmento (área, estructura de la vegetación, composición florística) y conectividad, en un paisaje dominado por páramo en el Parque Nacional Cajas en los Andes del sur del Ecuador. Utilizamos modelos mixtos lineales generalizados y aproximación teórica informativa para identificar las variables más influyentes para las aves que ocupan 26 fragmentos de bosque. Nuestros resultados indicaron que la riqueza de especies estuvo relacionada por el área del fragmento y composición florística, particularmente la presencia de plantas de Gynoxys (Asteraceae). Sin embargo, la conectividad entre fragmentos fue una característica importante para la abundancia de especies de bosque y generalistas. Otras investigaciones han propuesto que planes efectivos para la conservación de aves que utilizan Polylepis deben promover la conservación de bosques maduros. Nuestros resultados confirman esas propuestas, pero también muestran que factores adicionales, como la presencia de plantas de Gynoxys, pueden jugar un rol en la distribución de aves. Esta investigación demuestra que aunque atributos de un paisaje fáciles de medir con sensores remotos pueden informar sobre el uso de fragmentos por parte de aves, la medición de otros factores, como la composición de especies vegetales, son necesarios para comprender mejor la distribución de aves en paisajes fragmentados.

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