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Keywords:

  • agro-ecology;
  • ants;
  • bromeliad;
  • community ecology;
  • herbivory;
  • indirect effects;
  • mutualism;
  • predator facilitation

Abstract

Many members of the family Bromeliacae are able to adopt epiphytic lifestyles and colonize trees throughout the Neotropics. Bromeliacae do not extract nutrients from their hosts and confer relatively minor costs on their host plants. We suggest that bromeliads, however, may benefit their hosts by providing habitat for predators of host plant herbivores. We report a correlation between bromeliad presence and a reduction in herbivore damage in orange trees, an effect that is increased when bromeliads are colonized by ants. Our results may have important implications for agricultural systems in the Neotropics, where bromeliads are often removed in the belief they are parasitic. We instead demonstrate that bromeliads may impart a benefit to their hosts, and speculate that under particular circumstances they may be part of a three-species mutualism.

Resumen

Muchos miembros de la familia Bromeliacae son capaces de adoptar estilos de vida epífitas y colonizar árboles a lo largo del neotrópico. Las bromeliaceas no extraen nutrientes de sus hospederos, y acarrean costos relativamente menores a dichas plantas hospederas. Aquí sugierimos que las bromelias pueden beneficiar a sus hospederos, proporcionando hábitat para los depredadores de los herbívoros de plantas hospederas. Presentamos una correlación entre la presencia de bromelias y la reducción de daños por herbivoría en naranjos, un efecto que se incrementa cuandolas las bromelias están colonizadas por hormigas. Nuestros resultados pueden tener implicaciones importantes para los sistemas agrícolas en el neotrópico, donde las bromelias son erradicadas a menudo de los hospederos bajo la creencia de que son parásitos. Por el contrairo, demostramos que las bromelias pueden beneficiar a sus hospederos, y especulamos que en circunstancias particulares éstas pueden ser parte de un mutualismo conformado por tres especies.