Does trade stimulate product quality upgrading?


  • This paper is a substantially modified version of World Bank Policy Research Working Paper 4894 and OECD Development Centre Working Papers 286, OECD Publishing. The authors would like to thank two anonymous referees as well as Mary Amiti, Richard Disney, Jonathan Haskel, Beata Javorcik, Baybars Karacaovali, Jimmy Lopez, Ricardo Lopez, Jacques Mairesse, Adrian Wood, and seminar participants at the Edinburgh Workshop on Firm-Level Data Analysis in Transition and Developing Economies, the 3rd Conference on Micro Evidence on Innovation in Developing Economies, the Chicago Fed, the 4th ISGEP Conference at the University of Valencia, the University of Oxford, the 2010 Southern Economic Conference, the Inter-American Development Bank, the University of Texas at Arlington, the 2010 Zvi Griliches Seminar at the Barcelona Graduate School of Economics, the 2010 Meeting of the French Economic Association, the 10th Comparative Analysis of Enterprise Data & COST Conference, the 15th Meeting of the Latin American and Caribbean Economic Association and the World Bank for valuable comments. The authors thank Eric Verhoogen for sharing his data on the advertising intensity of U.S. industries and Francis Ng for help with COMTRADE data. Support from the governments of Norway, Sweden, and the United Kingdom through the Multidonor Trust Fund for Trade and Development is gratefully acknowledged. The findings expressed in this paper are those of the authors and do not necessarily represent the views of the World Bank or the OECD. Email:;


This paper investigates whether increased import competition leads firms to engage in incremental innovation reflected in product quality upgrading using Chilean manufacturing firm-product data and measuring product quality with unit values (prices). We identify causal effects of import competition using an effective trade barrier measure – transport costs – as instruments for import penetration ratios across industries. Transport costs have a negative and significant effect on product quality. The evidence suggests that estimated unit value increases capture product quality upgrading, imports’ competition effects drive quality upgrading, and benefits depend on firms’ industrial specialization. Easier access to intermediate inputs also fosters quality upgrading.


Est-ce que le commerce international stimule l'amélioration de la qualité des produits? Ce texte explore la question à savoir si l'accroissement de la concurrence engendré par les importations entraîne les entreprises à s'engager dans un processus d'innovation incrémentale qui se reflète dans une amélioration de la qualité des produits. Les auteurs utilisent des données au niveau de la firme pour le secteur manufacturier au Chili et mesurent la qualité du produit à l'aide des valeurs unitaires (prix). On identifie les effets de causalité de la concurrence par l'importation à l'aide d'une mesure de la barrière effective au commerce – les coûts de transport – comme instrument pour calibrer les ratios de pénétration des importations dans le marché domestique. Les coûts de transport ont un effet négatif et significatif sur la qualité des produits. Les résultats suggèrent que l'accroissement de la valeur unitaire estimée prend la mesure de l'accroissement de la qualité du produit, que la concurrence des importations entraîne une amélioration de la qualité des produits, et que les avantages dépendent de la spécialisation industrielle des entreprises. Un accès plus facile aux intrants intermédiaires stimule aussi l'amélioration de la qualité.