Tariff Structure, Trade Expansion, and Canadian Protectionism, 1870–1910

Authors


  • We would like to thank Herb Emery, Kris Inwood, David Jacks, Byron J. Lew, Irving Rosales, Scott Taylor, John Wilson and seminar participants at the University of Calgary, the 2010 Business History Conference, the 2011 Canadian Economic Association Meetings, the 2012 Asia-Pacific Economic and Business History Conference, and the “Globalization and the Making of Canada” Conference in Waterloo, Ontario, for helpful comments and suggestions. This research has benefited from funding from the University of Calgary Research Grants (Beaulieu) and Social Science and Humanities Research Council of Canada (Cherniwchan). We would also like to thank Michael Ata, Matt Krzepkowski, and Fatih Yilmaz for excellent research assistance. Email: beaulieu@ucalgary.ca

Abstract

Canada's trade policy at the end of the 19th century is commonly viewed as protectionist and extremely costly. In this paper, we employ the Anderson-Neary Trade Restrictiveness Index to re-examine this view. Based on product-level customs data, we show that Canadian trade policy between 1870 and 1910 was more restrictive than previously understood, but created smaller welfare losses than previously believed. These results are primarily driven by high tariffs on inelastic, non-competing import goods. Although Canada's tariff structure becomes more restrictive over the period, our findings indicate it was not as protectionist or as costly as once thought.

Abstract

Structure tarifaire, expansion du commerce et protectionnisme canadien entre 1870 et 1910. La politique commerciale canadienne à la fin du 19e siècle est habituellement considérée comme protectionniste et extrêmement coûteuse. Dans ce mémoire, on emploie l'indice de restriction du commerce de Anderson-Neary pour réexaminer ce point de vue. A partir de données du service des douanes au niveau du produit, on montre que la politique commerciale canadienne entre 1870 et 1910 a été plus restrictive que ce qu'on avait pensé autrefois, mais qu'elle a créé des pertes de bien-être moindres que ce qu'on avait cru antérieurement. Ces résultats sont d'abord engendrés par des droits de douanes élevés sur des biens d'importation qui ne concurrencent pas les biens domestiques et dont la demande est inélastique. Même si la structure tarifaire du Canada devient plus restrictive au cours de cette période, les résultats montrent qu'elle n'est ni aussi protectionniste ni aussi coûteuse qu'on l'a déjà pensé.

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