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Accountability in a collectivized environment: From Glassco to digital public administration

Authors

  • David C.G. Brown

    part-time professor, SSHRC post-doctoral fellow
    1. School of Political Studies and Graduate School of Public and International Affairs, University of Ottawa
    2. School of Political Studies, University of Ottawa
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  • The author would like to thank Evert Lindquist and the journal's anonymous reviewers for their helpful suggestions. Errors and omissions are the author's alone.

Abstract

Abstract

Building on the 1962 Glassco Commission report, this article argues that the duality of collective and individual ministerial responsibility in the Canadian Westminster model is under-recognized and remains highly relevant. While reforms since the 1960s favoured individual responsibility, the growing impact of information and communications technologies (ICTs) gives renewed significance to collective responsibility. This article reviews accountability challenges arising from ICT-influenced changes in the federal government's organization and relationships, including the shift from a traditional vertical departmental model towards an increasingly horizontal one. Accountability for this re-collectivized environment risks ineffectiveness for two reasons: the prime minister's view of his own role, and Parliament's difficulty in dealing with horizontal issues. If the risks are not recognized, Canadian democracy will be diminished.

Sommaire

En se fondant sur le rapport Glassco de 1962, le présent article soutient que la dualité de la responsabilité ministérielle collective et individuelle dans le modèle de Westminster au Canada n'est pas suffisamment reconnue et demeure hautement pertinente. Alors que, depuis les années 1970, les réformes ont encouragé la responsabilité individuelle, l'incidence croissante des technologies de l'information et des communications (TIC) donne une importance renouvelée à la responsabilité collective. Cet article passe en revue les défis de la responsabilité découlant des changements influencés par les TIC dans l'organisation et les relations du gouvernement fédéral, y compris le glissement d'un modèle ministériel vertical traditionnel vers un modèle de plus en plus horizontal. L'imputabilité pour cet environnement re-collectivisé risque d'entraîner l'inefficacité pour deux raisons : la perception qu'a le Premier ministre de son propre rôle, et la difficulté qu'a le Parlement à traiter les questions horizontales. Faute de reconnaître les risques, c'est la démocratie canadienne qui sera perdante.

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