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Keywords:

  • big-headed turtle;
  • China;
  • overcollection;
  • overexploitation;
  • Platysternon megacephalum;
  • China;
  • Platysternon megacephalum;
  • sobrecolecta;
  • sobreexplotación

Abstract

Harvesting pressure on Asian freshwater turtles is severe, and dramatic population declines of these turtles are being driven by unsustainable collection for food markets, pet trade, and traditional Chinese medicine. Populations of big-headed turtle (Platysternon megacephalum) have declined substantially across its distribution, particularly in China, because of overcollection. To understand the effects of chronic harvesting pressure on big-headed turtle populations, we examined the effects of illegal harvesting on the demography of populations in Hong Kong, where some populations still exist. We used mark-recapture methods to compare demographic characteristics between sites with harvesting histories and one site in a fully protected area. Sites with a history of illegal turtle harvesting were characterized by the absence of large adults and skewed ratios of juveniles to adults, which may have negative implications for the long-term viability of populations. These sites also had lower densities of adults and smaller adult body sizes than the protected site. Given that populations throughout most of the species’ range are heavily harvested and individuals are increasingly difficult to find in mainland China, the illegal collection of turtles from populations in Hong Kong may increase over time. Long-term monitoring of populations is essential to track effects of illegal collection, and increased patrolling is needed to help control illegal harvesting of populations, particularly in national parks. Because few, if any, other completely protected populations remain in the region, our data on an unharvested population of big-headed turtles serve as an important reference for assessing the negative consequences of harvesting on populations of stream turtles.

Evidencia Demográfica de la Captura Ilegal de una Tortuga Asiática en Peligro

Resumen

La presión de captura sobre tortugas dulceacuícolas asiáticas es severa, y las declinaciones poblacionales dramáticas de estas tortugas se deben a la colecta no sustentable para mercados de alimento, comercio de mascotas y la medicina tradicional china. Las poblaciones de Platysternon megacephalum han declinado sustancialmente en toda su área de distribución, particularmente en China, debido a la sobrecolecta. Para entender los efectos de la presión de captura crónica sobre las poblaciones de P. megacephalum, examinamos los efectos de la captura ilegal sobre la demografía de poblaciones en Hong Kong, donde todavía existen algunas poblaciones. Utilizamos métodos de marca-recaptura para comparar las características demográficas entre sitios con historia de captura y un sitio en un área completamente protegida. Los sitios con una historia de captura ilegal de tortugas se caracterizaron por la ausencia de adultos grandes y proporciones de juveniles – adultos sesgadas, lo que puede tener implicaciones negativas para la viabilidad a largo plazo de las poblaciones. Estos sitios también tuvieron menor densidad de adultos y menor tamaño corporal de adultos que en el sitio protegido. Debido a que las poblaciones en la mayor parte del área de distribución de la especie son cosechadas intensivamente y cada vez es más difícil encontrar individuos en China continental, la captura ilegal de tortugas de poblaciones en Hong Kong puede incrementar en el futuro. El monitoreo a largo plazo de las poblaciones es esencial para rastrear los efectos de la colecta ilegal, y se requiere de mayor patrullaje para ayudar a controlar la cosecha ilegal de poblaciones, particularmente en los parques nacionales. Debido a que en la región permanecen pocas, si acaso alguna, poblaciones completamente protegidas, nuestros datos de una población no cosechada de P. megacephalum son una referencia importante para la evaluación de las consecuencias negativas de la cosecha de poblaciones de esta especie.