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Taxonomic Uncertainty and the Loss of Biodiversity on Christmas Island, Indian Ocean

Authors


Abstract

The taxonomic uniqueness of island populations is often uncertain which hinders effective prioritization for conservation. The Christmas Island shrew (Crocidura attenuata trichura) is the only member of the highly speciose eutherian family Soricidae recorded from Australia. It is currently classified as a subspecies of the Asian gray or long-tailed shrew (C. attenuata), although it was originally described as a subspecies of the southeast Asian white-toothed shrew (C. fuliginosa). The Christmas Island shrew is currently listed as endangered and has not been recorded in the wild since 1984–1985, when 2 specimens were collected after an 80-year absence. We aimed to obtain DNA sequence data for cytochrome b (cytb) from Christmas Island shrew museum specimens to determine their taxonomic affinities and to confirm the identity of the 1980s specimens. The Cytb sequences from 5, 1898 specimens and a 1985 specimen were identical. In addition, the Christmas Island shrew cytb sequence was divergent at the species level from all available Crocidura cytb sequences. Rather than a population of a widespread species, current evidence suggests the Christmas Island shrew is a critically endangered endemic species, C. trichura, and a high priority for conservation. As the decisions typically required to save declining species can be delayed or deferred if the taxonomic status of the population in question is uncertain, it is hoped that the history of the Christmas Island shrew will encourage the clarification of taxonomy to be seen as an important first step in initiating informed and effective conservation action.

Resumen

La unicidad taxonómica de las poblaciones insulares generalmente se poco conocida, lo que limita la priorización efectiva de la conservación. La musaraña de Isla Navidad (Crocidura attenuata trichura) es el único miembro de la familia altamente especiosa Soricidae, registrada para Australia. Actualmente se clasifica como una subespecie de la musaraña gris de Asia o de cola larga (C. attenuata), aunque originalmente se describió como subesepecie de la musaraña del sureste Asiático (C. fuliginosa). La musaraña de Isla Navidad actualmente está enlistada como en peligro y no se ha registrado en vida libre desde 1984-1985, cuando 2 especímenes fueron colectados después de una ausencia de 80 años. Buscamos obtener datos de secuencias de ADN del citocromo b (cytb) de musarañas de Isla Navidad guardadas en museos, para determinar sus afinidades taxonómicas y confirmar la identidad de los especímenes de los años 80. Las secuencias cytb de 5 especímenes de 1898 y uno de 1985 fueron idénticas. Además, la secuencia cytb de la musaraña de Isla Navidad fue divergente a nivel de especie de todas las secuencias cytb de todas las Crocidura disponibles. En lugar de una población de especies bien extendidas, la actual evidencia sugiere que la musaraña de Isla Navidad es una especie endémica en peligro crítico, C. trichura, y una alta prioridad para la conservación. Como las decisiones requeridas comúnmente para salvar a una especie en declive pueden retrasarse o ser diferidas si el estado taxonómico de la población en cuestión es incierto, se espera que la historia de la musaraña de Isla Navidad fomente la clarificación de la taxonomía para ser vista como un primer paso importante para iniciar una acción de conservación informada y efectiva.

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