Effects of fishing rope strength on the severity of large whale entanglements

Authors


Abstract

Entanglement in fixed fishing gear affects whales worldwide. In the United States, deaths of North Atlantic right (Eubalaena glacialis) and humpback whales (Megaptera novaeangliae) have exceeded management limits for decades. We examined live and dead whales entangled in fishing gear along the U.S. East Coast and the Canadian Maritimes from 1994 to 2010. We recorded whale species, age, and injury severity and determined rope polymer type, breaking strength, and diameter of the fishing gear. For the 132 retrieved ropes from 70 cases, tested breaking strength range was 0.80–39.63 kN (kiloNewtons) and the mean was 11.64 kN (SD 8.29), which is 26% lower than strength at manufacture (range 2.89–53.38 kN, mean = 15.70 kN [9.89]). Median rope diameter was 9.5 mm. Right and humpback whales were found in ropes with significantly stronger breaking strengths at time of manufacture than minke whales (Balaenoptera acuturostrata) (19.30, 17.13, and 10.47 mean kN, respectively). Adult right whales were found in stronger ropes (mean 34.09 kN) than juvenile right whales (mean 15.33 kN) and than all humpback whale age classes (mean 17.37 kN). For right whales, severity of injuries increased since the mid 1980s, possibly due to changes in rope manufacturing in the mid 1990s that resulted in production of stronger ropes at the same diameter. Our results suggest that broad adoption of ropes with breaking strengths of ≤7.56 kN (≤1700 lbsf) could reduce the number of life-threatening entanglements for large whales by at least 72%, and yet could provide sufficient strength to withstand the routine forces involved in many fishing operations. A reduction of this magnitude would achieve nearly all the mitigation legally required for U.S. stocks of North Atlantic right and humpback whales. Ropes with reduced breaking strength should be developed and tested to determine the feasibility of their use in a variety of fisheries.

Abstract

Los Efectos de la Resistencia de la Cuerda para Pescar sobre la Severidad de los Enredos de Ballenas Grandes

Resumen

Los enredos en artes de pesca fijas afectan a las ballenas a nivel mundial. En los Estados Unidos, la muerte de las ballenas francas del Atlántico norte (Eubalaena glacialis) y de las ballenas jorobadas (Megaptera novoaengliae) ha excedido los límites de manejo durante décadas. Examinamos a ballenas vivas y muertas enredadas en herramientas de pesca a lo largo de la costa este de los EUA y las provincias marítimas de Canadá desde 1994 y hasta 2010. Registramos la especie, edad y la severidad de la lesión de las ballenas y determinamos el tipo de polímero de la cuerda, la fuerza de rompimiento y el diámetro de la herramienta de pesca. Para las 132 cuerdas recuperadas de 70 casos, el rango de la fuerza de rompimiento evaluada fue de 0.80-39.63 kN (kilonewtons) y la media fue 11.64 kN (DS 8.29), que es 26% más baja que la fuerza en manufactura (rango 2.89-53.38 kN, media = 15.70 kN [9.89]). La media para el diámetro de la cuerda fue de 9.5 mm. Ambas especies de ballenas fueron halladas en cuerdas con fuerzas de rompimiento en manufactura significativamente mayores que las ballenas minke (Balaenoptera acuturostrata) (19.30, 17.13, y 10.47 media de kN, respectivamente). Las ballenas francas adultas fueron halladas en cuerdas más fuertes (media 34.09 kN) que las juveniles (medias 15.33 kN) y que todas las clases de edad de las ballenas jorobadas (media 17.37 kN). Para las ballenas francas, la severidad de las lesiones incrementó desde mediados de la década de 1980, posiblemente debido a los cambios en la manufactura de las cuerdas a mediados de la década de 1990, que resultaron en cuerdas más fuertes con el mismo diámetro. Nuestros resultados sugieren que una adopción generalizada de cuerdas con fuerzas de rompimiento de ≤7.56 kN (≤1700 lbsf) podría reducir el número de enredos que ponen en riesgo la vida de las ballenas grandes en por lo menos 72% y todavía podría proporcionar la fuerza suficiente para resistir las fuerzas rutinarias involucradas en muchas operaciones de pesca. Una reducción de esta magnitud lograría casi toda la mitigación legalmente requerida para los stocks estadunidenses de ballenas francas del Atlántico norte y de ballenas jorobadas. Las cuerdas con fuerzas de rompimiento reducidas deberían ser desarrolladas y probadas para determinar la viabilidad de su uso en una variedad de pescas.

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