A theory of gender differences in parental altruism

Authors


  • We would like to thank Francisco Gonzalez, Jack Hirshleifer, Sarah Hrdy, Catherine Wilson, Okan Yilankaya, and two anonymous referees for comments on an earlier draft of the paper (previously entitled ‘Why might women be more altruistic than men?’). We also thank the participants of the Economic Theory Workshop and the Social Psychology Workshop at the University of British Columbia and seminar participants at Wilfred Laurier University for useful comments. We gratefully acknowledge support from Hampton and SSHRC grants. Email: eswaran@econ.ubc.ca; kotwal@econ.ubc.ca

Abstract

Abstract.  We offer a theory of gender differences in parental altruism based on the asymmetry that female fertility is constrained but male fertility is relatively unconstrained. Modelling human preferences as having been shaped during the Pleistocene, we derive evolutionarily stable, co-evolved male and female preferences for altruism towards one's children. We demonstrate that there would be gender differences in parental altruism that depend on the relative abundance or scarcity of resources and the importance and substitutability of parental inputs in promoting the survival of offspring. The results point to greater altruism in females, under plausible conditions. JEL Classification: D64, J16, P46

Abstract

Une théorie des différences entre sexes dans l’altruisme parental.  Ce mémoire présente une théorie des différences entre sexes dans l’altruisme parental fondée sur le fait que la fécondité des femmes est contrainte alors que celle des hommes ne l’est pas. Partant d’une modélisation des préférences humaines façonnées dans le Pléistocène, les auteurs dérivent des préférences pour l’altruisme envers les enfants qui sont évolutionnairement stables et ont co-évolué entre hommes et femmes. On montre qu’il y aurait des différences dans l’altruisme entre sexes qui dépendent de l’abondance ou de la rareté des ressources, et de l’importance et de la substituabilité des intrants parentaux dans la promotion de la survie des enfants. Les résultats montrent qu’il y a plus grand altruisme des femmes, sous certaines conditions plausibles. Les résultats s’accordent avec les données empiriques et expérimentales sur les différences dans l’altruisme parental entre sexes.

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