International outsourcing and incomplete contracts


  • This paper forms the basis of my Presidential Address. delivered at the 39th Annual Meetings of the Canadian Economics Association, 28 May 2005, at McMaster University (Hamilton, Ontario). I would like to thank Jean-Etienne de Bettignies and Ralph Winter for very helpful comments and Ran (Joanna) Jing for her research assistance. Financial support was received from the Social Science and Humanities Research Council of Canada. I am a Research Associate at the National Bureau of Economic Research. Email:


Abstract.  International outsourcing to lower cost countries such as China and India can best be understood through the enrichment of trade models to include concepts from industrial organization and contract theory that explain the vertical organization of production. The combination of trade with the choice of organizational form represents an important new area for both theoretical and empirical research. This survey paper provides a perspective on this new literature so as to gain insights into the forces driving international outsourcing. The paper focuses on relationship-specific investment, incomplete contracts, and also search and matching, as fundamental concepts that explain outsourcing decisions. JEL classification: F1, L14


Sous-traitance internationale et contrats incomplets.  On peut mieux comprendre le processus de sous-traitance internationale vers des pays à coûts plus bas comme la Chine et l’Inde en enrichissant les modèles de commerce international par des concepts empruntés aux théories de l’organisation industrielle et des contrats qui sont au coeur des explications de l’organisation verticale de la production. La combinaison du commerce international et du choix d’une forme organisationnelle définit une nouvelle zone de recherche tant pour le travail théorique qu’empirique. Ce texte synthèse fait une revue de cette nouvelle littérature spécialisée pour chercher à comprendre les forces sous-jacentes au processus de sous-traitance internationale. Ce mémoire met l’accent sur l’investissement spécifique à une relation, les contrats incomplets, et sur les processus de recherche et d’arrimage comme autant de concepts fondamentaux pour expliquer les décisions de sous-traitance.