The Transformation of Urban Political Leadership in Western Europe

Authors


Abstract

This overview article sets out the broad themes behind the transformation of local political leadership, in particular the forces that have led to the introduction of stronger forms of local executive, such as directly elected mayors. After setting out the role of local political leadership in traditional local government and different traditions and patterns across Western Europe, the article sets out the likely factors driving the changes toward a stronger form of leadership in the more complex pattern of governing described as local governance: complex networks, the ‘new political culture’, Europeanization of public policy and institutional mimetism. The article observes that the articles in this symposium do not fully confirm these hypotheses, showing the complexity of the responses and the different contexts across Western Europe. The concluding sections draw together the implications of the stronger forms of local executive for the current practice and functioning of local politics and policy-making: the legitimacy crisis that may have emerged from more autonomous political leaders, which combines with the decline in the conventional measures of local political participation; the lack of complementary institutional resources to assist the performance of the enhanced executive function; and the emergence of a new north-south divide in governing styles.

Cet article général expose les grands thèmes qui sous-tendent la transformation de l'autorité politique locale, notamment les forces qui ont conduit à l'introduction de formes d'exécutif local plus puissantes, comme l'élection des maires au suffrage direct. Après avoir expliqué le rôle d'une autorité politique locale dans un contexte classique et selon plusieurs traditions ou modèles d'Europe occidentale, l'étude s'intéresse aux facteurs susceptibles de tendre vers une forme plus forte d'autorité dans le cadre pluscompliqué d'une gouvernance locale intégrant réseaux complexes, ‘nouvelle culture politique’, européanisation des politiques publiques et mimétisme institutionnel. Les articles proposés pour ce symposium ne confirment pas totalement ces hypothèses, révélant la sophistication des réponses et la multiplicité des contextes européens. La conclusion déduit ce qu'implique le renforcement de l'exécutif local dans la pratique et le fonctionnement actuels de la politique et du processus décisionnel locaux: crise de légitimité, éventuellement née de leaders politiques plus autonomes, combinée au déclin des dispositifs classiques de participation locale; manque de ressources institutionnelles complémentaires qui faciliteraient la mise en œuvre de la nouvelle fonction exécutive; émergence d'une scission nord-sud dans les styles de gouvernement.

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