A comparison of two mountain gorilla habitats in Bwindi Impenetrable National Park, Uganda

Authors

  • John Bosco Nkurunungi,

    Corresponding author
    1. Makerere University Institute of Environment and Natural Resources, PO Box 7062, Kampala, Uganda
      *Tel.: 256 77 496755; Fax: 256 41 530134; E-mail: nkurunungi@yahoo.com
    Search for more papers by this author
  • Jessica Ganas,

    1. Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology, Deutscher Platz Nr. 6, 04013 Leipzig, Germany
    2. Antioch New England Graduate School, 40 Avon St., Keene, NH 03431, U.S.A.
    Search for more papers by this author
  • Martha M. Robbins,

    1. Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology, Deutscher Platz Nr. 6, 04013 Leipzig, Germany
    Search for more papers by this author
  • Craig B. Stanford

    1. Department of Anthropology, University of Southern California, Los Angeles, CA 90089–0032, U.S.A.
    Search for more papers by this author

*Tel.: 256 77 496755; Fax: 256 41 530134; E-mail: nkurunungi@yahoo.com

Abstract

Bwindi Impenetrable National Park, Uganda, is a small protected area (331 km2) within which there is large climatic and altitudinal variation. Therefore we compared habitat types and forest composition between two locations to investigate differences that may influence ecological conditions for large mammals, including endangered mountain gorillas. We demonstrate that there is considerable intersite variation in habitat types and spatial and temporal availability of vegetation resources of which the most apparent are the differences in species composition of plants and fruit availability. Buhoma (the lower altitude site) has a greater diversity of plant species and higher tree and shrub densities, yet has a much lower density of herbaceous vegetation eaten by gorillas compared with Ruhija. Fruit availability is significantly higher throughout the year in Buhoma compared with Ruhija. Both sites exhibit seasonal variation in fruit availability although they do not follow the same seasonal pattern, perhaps because of inherent asynchronous phenological differences amongst individual tree species. The results of this study are important because distribution and abundance of both terrestrial herbaceous vegetation and fruit resources are believed to influence aspects of feeding ecology for large mammals.

Résumé

Le Parc National de la Forêt Impénétrable de Bwindi, en Ouganda, est une petite aire protégée (331 km2) au sein de laquelle existent de grandes variations de climat et d'altitude. C'est pourquoi nous avons comparé les types d'habitats et de compositions forestières à deux endroits pour étudier les différences qui peuvent influencer les conditions écologiques que connaissent les grands mammifères, dont les gorilles de montagne en danger. Nous montrons qu'il y a des variations considérables entre les sites en ce qui concerne le type d'habitat et la disponibilité spatiale et temporelle des ressources végétales, dont les plus évidentes sont les différences de compositions des espèces végétales et la disponibilité des fruits. Buhoma (le site le moins élevé) a une plus grande diversité d'espèces végétales et une plus forte densité d'arbres et d'arbustes, mais une densité beaucoup plus faible, par rapport à Ruhija, de cette végétation herbeuse que mangent les gorilles. La disponibilité des fruits est significativement meilleure à Buhoma qu’à Ruhija, et ce toute l'année. Les deux sites présentent une variation saisonnière de la disponibilité des fruits, mais ils ne suivent pas le même schéma saisonnier, peut-être à cause des différences phénologiques de chronologie inhérentes aux espèces d'arbres elles-mêmes. Les résultats de cette étude sont importants parce qu'on pense que la distribution et l'abondance de la végétation herbacée et des fruits influencent divers aspects de l’écologie alimentaire des grands mammifères.

Ancillary