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Keywords:

  • charcoal;
  • drought;
  • fire;
  • pollen;
  • rinderpest;
  • threshold

Abstract

There is growing interest in large infrequent disturbances (LIDs), but by definition they occur rarely and long-term data are needed in order to study their effects and frequency. Palaeoecological records have the potential to provide information on the effects and frequency of LIDs. By comparing recent sedimentary records with known historical data, the effects of LIDs on pollen, charcoal and sedimentary sequences can be assessed. In this study, a LID in East Africa is described, and its representation in the palaeoecological record is explored. Historical records show that there was severe drought and famine in East Africa at the end of the 19th century. Fossil pollen and charcoal records from this period show evidence of a disturbance event that occurred at approximately this time. Statistical comparison of pollen and charcoal data from before, during and after the disturbance event identified it as a LID. The data also suggest that an erosion event occurred part way through the drought, indicating that an environmental threshold was exceeded.

Résumé

L'intérêt pour les Grandes Perturbations peu fréquentes (Large Infrequent Disturbances– LID) va croissant, mais par définition, elles n'arrivent pas souvent, et il faut des données à long terme pour étudier leurs effets et leur fréquence. Les rapports paléo-écologiques peuvent nous donner des informations à ce sujet. En comparant des rapports sur les sédiments avec des données historiques connues, on peut étudier les effets des LID sur les séquences des pollens, du charbon de bois et de la sédimentation. Dans cet article, on décrit un LID en Afrique de l'Est et on étudie sa représentation dans les rapports paléo-écologiques. Les rapports historiques montrent qu'il y eut une grave sécheresse et une famine dans l'est de l'Afrique à la fin du 19ème siècle. Les relevés de pollens et de charbon de bois de cette période montrent des signes d'un événement perturbant qui s'est passéà peu près à cette époque. La comparaison statistique des données sur le pollen et le charbon de bois datant d'avant, pendant et après la perturbation l'a identifiée comme un LID. Les données suggèrent aussi qu'une érosion survint au cours de la sécheresse, ce qui suggère qu'un seuil environnemental avait été franchi.