Habitat choice of Grevy’s zebras (Equus grevyi) in Laikipia, Kenya

Authors

  • Siva R. Sundaresan,

    Corresponding author
    1. Department of Ecology and Evolutionary Biology, Princeton University, Princeton, NJ 08544, U.S.A.
    2. Mpala Research Center, PO Box 155, Nanyuki, Kenya
    3. Department of Conservation Biology, Denver Zoological Foundation, Denver, CO 80205, U.S.A.
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  • Ilya R. Fischhoff,

    1. Department of Ecology and Evolutionary Biology, Princeton University, Princeton, NJ 08544, U.S.A.
    2. Mpala Research Center, PO Box 155, Nanyuki, Kenya
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  • Helen M. Hartung,

    1. Department of Ecology and Evolutionary Biology, Princeton University, Princeton, NJ 08544, U.S.A.
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  • Patrick Akilong,

    1. Mpala Research Center, PO Box 155, Nanyuki, Kenya
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  • Daniel I. Rubenstein

    1. Department of Ecology and Evolutionary Biology, Princeton University, Princeton, NJ 08544, U.S.A.
    2. Mpala Research Center, PO Box 155, Nanyuki, Kenya
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*E-mail: ssundare@princeton.edu

Abstract

Characterizing habitat choice is essential for endangered species conservation. For the endangered Grevy’s zebra (Equus grevyi), as with many widely ranging vertebrates, human activities may be an important factor affecting space use. Grevy’s zebras are grazing ungulates inhabiting the savannahs of central-northern Kenya and Ethiopia. Past research on their social organization indicates that reproductive status shapes associations and movements. Here, we examine how habitat use varies across four reproductive classes: lactating and nonlactating females, bachelors and territorial males. We also test whether Grevy’s zebra avoid locations close to active livestock corrals, or bomas. We find that forage quality, forage quantity and habitat openness of locations used by Grevy’s zebra vary significantly depending on individual reproductive state. Lactating females and bachelors use areas with green, short grass and medium-dense bush more frequently than nonlactating females or territorial males. We hypothesize that lactating females trade off forage quantity and safety to access nutrients in growing grass. Across reproductive classes, Grevy’s zebra choose locations further from active bomas than if they used the area randomly. Our results suggest that Grevy’s zebra may require a range of vegetation characteristics for different reproductive classes. Further, they may need areas free from competition or disturbance by livestock.

Résumé

Bien caractériser le choix de l’habitat est essentiel pour la conservation des espèces en danger. Pour le zèbre de Grévy (Equus grevyi), comme pour de nombreux vertébrés qui ont un grand domaine vital, les activités humaines peuvent être un facteur qui affecte beaucoup l’utilisation de l’espace. Les zèbres de Grévy sont des ongulés brouteurs qui habitent les savanes du centre-nord du Kenya et l’Ethiopie. Les recherches antérieures sur leur organisation sociale indiquent que c’est le statut de reproduction qui détermine les associations et les déplacements. Nous examinons ici comment l’utilisation de l’habitat varie entre quatre classes reproductives: les femelles allaitantes ou non, les mâles célibataires et les mâles territoriaux. Nous avons aussi regardé si les zèbres de Grévy évitaient les endroits situés près des enclos actifs de bétail, ou bomas. Nous avons trouvé que la qualité et la quantité du fourrage et le caractère plus ou moins ouvert des endroits fréquentés par les zèbres de Grévy varient significativement en fonction du statut reproductif des individus. Les femelles allaitantes et les célibataires fréquentent les zones d’herbes vertes et courtes et les buissons moyennement denses plus souvent que les femelles non allaitantes et les mâles territoriaux. Nous faisons l’hypothèse que les femelles allaitantes compensent la quantité et la sécurité de la source alimentaire par l’accès aux nutriments de l’herbe nouvelle. Dans toutes les classes de reproduction, les zèbres de Grévy choisissent des endroits plus éloignés des bomas actives que s’ils utilisaient le territoire au hasard. Nos résultats suggèrent que les zèbres de Grévy pourraient rechercher dans la végétation une gamme de caractéristiques différentes selon les classes reproductives. De plus, ils pourraient avoir besoin de zones où il n’y a ni compétition, ni perturbations dues au bétail.

Ancillary