Sacoglottis gabonensis– a keystone fruit for forest elephants in the Réserve de Faune du Petit Loango, Gabon

Authors

  • Bethan J. Morgan

    Corresponding author
      *Conservation and Research for Endangered Species (CRES), 15600 San Pasqual Valley Road, Escondido, CA 92027-7000, U.S.A. E-mail: bmorgan@sandiegozoo.org
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*Conservation and Research for Endangered Species (CRES), 15600 San Pasqual Valley Road, Escondido, CA 92027-7000, U.S.A. E-mail: bmorgan@sandiegozoo.org

Abstract

This study suggests that the fruits of Sacoglottis gabonensis (Baill.) Urb. (Humiriaceae) are a keystone resource for forest elephants (Loxodonta cyclotis Matschie) in a coastal rain forest, the Réserve de Faune du Petit Loango, Gabon (now part of Loango National Park). Faecal counts demonstrated that forest elephants used Sacoglottis-dominated forest more when Sacoglottis was abundant and electivity indices suggest that Sacoglottis is a preferred food. The flora of Petit Loango is characterized by the absence of herbaceous vegetation such as Marantaceae and Zingiberaceae, and during the prolonged dry season few fleshy fruits are present other than Sacoglottis fruits, which are produced in a glut during this time. While inter-annual fruiting reliability remains to be confirmed, fruit production in 1998 and high stem density relative to other study sites provide indirect evidence that Sacoglottis fruits are a reliable inter-annual resource at Petit Loango. It is thus proposed that Sacoglottis gabonensis fruits fulfil an important role as a keystone ‘fallback’ resource for forest elephants during the dry season at Petit Loango.

Résumé

Cet article suggère que les fruits de Sacoglottis gabonensis (Baill.) Urb. (Humiriaceae) sont une ressource primordiale pour l’éléphant de forêt (Loxodonta cyclotis Matschie) dans une forêt pluviale côtière, la Réserve de Faune du Petit Loango, au Gabon, qui fait partie du Parc National de Loango. Le comptage des excréments a montré que les éléphants de forêt fréquentent les forêts dominées par Sacoglottis davantage lorsque les Sacoglottis sont abondants, et les indices d’électivité suggèrent que c’est leur nourriture préférée. La flore de Petit Loango se caractérise par l’absence de végétation herbacée comme les Marantaceae et les Zingiberaceae, et pendant la longue saison sèche, il y a peu d’autres fruits pulpeux que les Sacoglottis qui sont produits en abondance à cette saison. Même s’il faut encore confirmer que les fruits sont produits en continu d’une année à l’autre, la production des fruits en 1998 et la densité de hautes pousses, comparées aux autres sites étudiés, montrent indirectement que les fruits de Sacoglottis sont une ressource fiable tout au long de l’année à Petit Loango. On pose donc l’hypothèse que les fruits de Sacoglottis gabonensis jouent un rôle important comme aliment ressource pour les éléphants de forêt de Petit Loango pendant la saison sèche.

Ancillary