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Keywords:

  • elephant;
  • forest;
  • Marsabit Protected Area;
  • principal component analysis;
  • satellite-linked GPS collars;
  • shrubland;
  • soils

Abstract

We investigated the factors that influenced the distribution of the African elephant around a volcanic shield dominated by a mosaic of forest and savanna in northern Kenya. Data on elephant distribution were acquired from four female and five bull elephants, collared with satellite-linked geographical positioning system collars. Based on the eigenvalues (variances) of the correlation matrix, the six factors that contributed significantly to high total variances were distance from drinking water (24%), elevation (15%), shrubland (10%), forest (9%), distance from settlements (8%) and distance from minor roads (7%), contributing to 73% in the observed variation of the elephant distribution. The elephants were found at high forested elevations during the dry season but they moved to the lowlands characterized by shrubland during the wet season. Elevation acts as a proxy for the vegetation structure. The presence of elephants near permanent water points (13%) and seasonal rivers (11%) during the dry and wet seasons, respectively, demonstrates that water is the most important determinant of their distribution throughout the year. We conclude that the distribution of elephants in Marsabit Protected Area and its adjacent areas is influenced mainly by drinking water and vegetation structure.

Résumé

Nous avons étudié les facteurs qui influencent la distribution de l’éléphant africain autour d’un bouclier volcanique dominé par une mosaïque de forêt et de savane dans le nord du Kenya. Les données sur la distribution des éléphants furent acquises grâce à quatre femelles et cinq mâles équipés de colliers radio avec GPS par satellite. En se basant sur les valeurs propres (variances) de la matrice de corrélation, les six facteurs qui ont contribué significativement à de fortes variances totales étaient la distance par rapport à l’eau (24%), l’élévation (15%), la savane arbustive (10%), la forêt (9%), la distance par rapport à des installations (8%) et celle par rapport à des routes peu importantes (7%), qui contribuent donc ensemble à 73% de la variation observée dans la distribution de l’éléphant. Des éléphants se trouvaient sur de hautes élévations forestières pendant la saison sèche, mais ils se déplaçaient vers les terrains de basse altitude caractérisés par des broussailles pendant la saison des pluies. L’élévation sert de proxy à la structure de la végétation. La présence d’éléphants près des points d’eau permanents (13%) et des rivières saisonnières (11%) pendant la saison sèche et la saison des pluies respectivement montre que l’eau est le déterminant le plus important de leur distribution tout au long de l’année. Nous concluons que la distribution des éléphants dans la Marsabit Protected Area et dans les zones adjacentes est influencée principalement par la disponibilité de l’eau et la structure de la végétation.