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Variability in survival and mortality of Acacia drepanolobium Sjøstedt following prescribed burning at Olpejeta Conservancy, Kenya

Authors

  • Geoffrey M. Wahungu,

    Corresponding author
    1. Department of Wildlife Management, School of Natural Resources Management, Moi University, PO BOX 1125, 30100, Eldoret, Kenya
    2. Olpejeta Research Centre, PO Box 67, Nanyuki, Kenya
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  • Lucy K. Mureu,

    1. Department of Wildlife Management, School of Natural Resources Management, Moi University, PO BOX 1125, 30100, Eldoret, Kenya
    2. Olpejeta Research Centre, PO Box 67, Nanyuki, Kenya
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  • Paul G. Macharia

    1. Department of Wildlife Management, School of Natural Resources Management, Moi University, PO BOX 1125, 30100, Eldoret, Kenya
    2. Olpejeta Research Centre, PO Box 67, Nanyuki, Kenya
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Correspondence: E-mail: gmwahungu@yahoo.com

Abstract

Mortalities to Acacia drepanolobium, a main item in the diet of the eastern black rhino (Diceros bicornis Michaeli) in Olpejeta conservancy, Kenya, are caused by three main factors: drought, browsers and fire. The effect of controlled fires on A. drepanolobium was examined by monitoring survival and growth in experimental plots before and after fire episodes between 2003 and 2007. Density, survival and growth in A. drepanolobium trees were compared eighteen months before and after burning. Tall trees were more likely to die from fire compared to short trees (R2 = 0.575; df = 6; = 0.048), while seedling densities increased after fire (χ2 = 36.57; df = 1; = 0.001). Even with increased seedling densities, burned areas attracted large numbers of seedling predators, lowering the possibility of seedling recruitment into adult, as mean seedling heights reduced significantly (ANOVA, = 204.42; df = 1; = 0.036). Fires also significantly lowered flowering (= 346; df = 1; < 0.05) in A. drepanolobium, thereby affecting fruit production. Although fires caused mortalities to adult A. drepanolobium, the most significant effect was tree reversals into seedling height class as trees resprouted. Although fire may increase browse biomass of A. drepanolobium available for black rhino, it is not an appropriate black rhino habitat management tool because burnt areas attract many seedling predators that lower seedling recruitment into adult trees.

Résumé

La mortalité d’Acacia drepanolobium dans l’aire de conservation d’Olpejeta, au Kenya, est causée par trois facteurs principaux, la sécheresse, les herbivores et les feux. On a examiné l’effet des feux contrôlés sur A. drepanolobium en suivant la survie et la croissance dans des parcelles expérimentales 18 mois avant et après les feux, entre 2003 et 2007. On a comparé la densité, la survie et la croissance d’A. drepanolobium 18 mois avant et après les feux. Les grands arbres étaient plus susceptibles de mourir à cause des feux que les petits (R² = 0,575; ddl = 6; = 0,048) alors que la densité des jeunes plants augmentait après les feux (χ² = 36,57; ddl = 1; = 0,001). Même si la densité de jeunes plants était accrue, les zones brûlées attiraient de grands nombres de prédateurs de ces plants, diminuant ainsi la possibilité de recrutement vers l’âge adulte, parce que la hauteur moyenne des jeunes plants était significativement réduite (Anova, = 204,42; ddl = 1; P =0,036). Les feux réduisaient aussi significativement la floraison (= 346; ddl = 1; < 0,05) chez A. drepanolobium, affectant dès lors la production de fruits. Même si les feux causaient une certaine mortalité chez les A. drepanolobium adultes, l’effet le plus significatif était le retour des arbres dans des classes de hauteur des jeunes plants lorsque les arbres rejetaient. Même si les feux peuvent augmenter la biomasse de brout d’A. drepanolobium disponible pour les rhinos noirs, ils ne sont pas un outil de gestion approprié pour l’habitat des rhinos parce que les zones brûlées peuvent attirer des nombreux prédateurs des jeunes plants qui réduisent le recrutement de ceux-ci vers l’âge adulte.

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