Get access

Pruritus: an overview of current concepts

Authors


  • Sources of Funding
    This study is self-funded.

  • Conflict of Interest
    No conflicts of interest have been declared.

Martin Metz, MD, Department of Dermatology and Allergy, Charité– Universitätsmedizin Berlin, Charitéplatz 1, 10117 Berlin, Germany. E-mail: martin.metz@charite.de

Abstract

Pruritus is an integral part of the patient's symptoms in numerous dermatological and systemic diseases in humans and animals. Comparable to chronic pain, pruritus can have a dramatic impact on the quality of life of the patient. In recent years, pruritus has been defined as an autonomous, pain-independent sensation, and itch-specific neurons, mediators, spinal neurons and cortical areas have been identified. These observations have not only improved our understanding of the neurobiology of itch but will also lead to improved diagnosis and to the development of new and more efficient therapeutic options. This article reviews the role of itch fibres and their response to various mediators of pruritus including histamine, vasoactive intestinal peptide (VIP), calcitonin gene-related peptide (CGRP), and substance P (SP), and opioids. Substances that may be involved in the induction or modulation of itch may be termed pruritogenic mediators and examples discussed include proteases, lipid mediators, neuropeptides, opioids and various cytokines. There is no single, generally accepted clinical classification of chronic pruritus. In the past pruritus has been classified on the basis of the neuroanatomical origin and on the potential underlying disease. Therapeutic options for the management of pruritus are discussed including topical and systemic therapies, assuming that trigger factors have been eliminated where possible. Topical agents may include capsaicin, the calcineurin inhibitors tacrolimus and pimecrolimus, and cannabinoid agonists such as N-palmitoyl ethanolamine. Systemic therapies may include antihistamines, anticonvulsants, opiate receptor antagonist or agonists, antidepressants, ciclosporin, and UV light.

Résumé

Le prurit fait partie intégrante des symptômes dans de nombreuses maladies systémiques et dermatologiques chez l’homme comme chez l’animal. De même que la douleur chronique, le prurit peut avoir un impact dramatique sur la qualité de vie et peut empirer considérablement les conditions générales et les capacités du patient. Ces dernières années, le prurit a été défini comme une sensation autonome, indépendante de la douleur et des neurones spécifiques des démangeaisons, des médiateurs, des neurones spinaux et des aires corticales ont été identifiés. Ces observations ont non seulement amélioré notre compréhension de la neurobiologie du prurit mais amélioreront le diagnostic et le développement de nouvelles thérapies alternatives plus efficaces.

Resumen

El prurito es una parte integral de los síntomas y signos clínicos en numerosas enfermedades de la piel y sistémicas en humanos y animales. Al igual que en casos de dolor crónico, el prurito puede tener un impacto dramático en la calidad de vida y puede empeorarla condición general y la capacidad el paciente de forma considerable. En recientes años, el prurito se ha definido como una sensación autónoma, independiente de dolor, y se han identificado neuronas especificas de picor, así como mediadores, neuronas espinales y corticales. Estas observaciones han mejorado no solo nuestro conocimiento de la neurobiología del picor, sino que también han llevado a una mejora en el diagnostico y en el desarrollo de alternativas terapéuticas novedosas y mas eficientes.

Zusammenfassung

Juckreiz ist ein wesentlicher Bestandteil der Symptomatik eines Patienten bei zahlreichen dermatologischen und systemischen Erkrankungen bei Mensch und Tier. Juckreiz ist vergleichbar mit chronischem Schmerz und kann einen dramatischen Einfluss auf die Lebensqualität haben und den Allgemeinzustand sowie die Leistungsfähigkeit eines Patienten deutlich verschlechtern. In den letzten Jahren wurde Juckreiz als eine autonome, Schmerz-unabhängige Empfindung definiert, wobei Juckreiz-spezifische Neurone, Mediatoren, spinale Neurone und Lokalisationen im Cortex identifizert worden sind. Diese Beobachtungen haben nicht nur unser Verständnis der Neurobiologie des Juckreizes verbessert, sondern werden auch zu einer verbesserten Diagnose und zur Entwicklung neuer und wirksamerer therapeutischer Alternativen beitragen.

Abstract

inline image

Get access to the full text of this article

Ancillary