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Path dependence, institutions and the density of economic activities: Evidence from Italian cities

Authors


  • Financial support from Bocconi University is gratefully acknowledged. I would like to thank Paolo Malanima and Guido Tabellini for making available their data on urban population and past institutions in Italian regions respectively. I also owe a special gratitude to Alasdair Anderson for his support during the early stages of the research and to Fabio Arcangeli, Michela Barbot, Antonio Calafati, Davide Cantoni, Marco Cattini, Sandy Dall'Erba, Gilles Duranton, Vincenzo Galasso, Tommaso Nannicini, John Parr, Lanfranco Senn, Hans-Joachim Voth and participants in seminars and conferences at Universidad de Sao Paulo, Università Bocconi, IMT Lucca, 2006 North American meetings of the Regional Science Association International, 2007 Conference of the Italian Regional Science Association, 2008 Conference of the European Economic Association, 2008 Conference of the Società Italiana degli Economisti for useful comments and discussion. The usual disclaimer applies.

Abstract

In recent years a growing body of literature has begun to consider the possible presence of path dependence in the development processes of countries. This phenomenon has always been recognized in regional and urban studies because the path of development almost naturally follows a history-dependent spatial diffusion influenced by both physical geography and the quality of institutions. In this paper, I consider the case of firm and employment concentration in Italy and its impact on local development. A large and growing literature has argued in favour of persisting effects of past institutions on current outcomes. Hence, in order to identify the impact of firm and employment density on income, I use instruments from the history of a set of Italian cities: namely the presence of a university and status as a free-city state in the Early Middle Ages. I first show that those two variables had an important effect on the process of urban development between 1300 and 1861, together with favourable geographic conditions. Then, when I use these instruments to predict firm and employment density, I find that the elasticity of income to firm and employment density is in the interval 0.08–0.13. This result is interpreted as providing evidence of the historical roots of agglomeration economies in Italy.

Resumen

En los últimos años, un creciente cuerpo de literatura ha comenzado a considerar la posible presencia de una dependencia de la trayectoria en los procesos de desarrollo de los países. Este fenómeno siempre ha sido reconocido en los estudios regionales y urbanos, porque la trayectoria del desarrollo sigue casi de manera natural una difusión espacial dependiente de la historia e influida por la geografía física y la calidad de las instituciones. En este artículo, considero el caso de la concentración de empresas y empleo en Italia, y su impacto en el desarrollo local. Una literatura copiosa, y en aumento, ha argumentado a favor de los efectos persistentes de las instituciones del pasado sobre los resultados actuales. Por lo tanto, con el fin de identificar el impacto de la densidad de empresas y empleo en los ingresos, he empleado instrumentos de la historia de un conjunto de ciudades italianas: a saber, la presencia de una universidad y su estatus como ciudades-estado independientes durante la Alta Edad Media. En primer lugar demuestro que esas dos variables tuvieron un efecto importante en el proceso de desarrollo urbano entre 1300 y 1861, junto con una serie de condiciones geográficas favorables. A continuación, cuando empleo estos instrumentos para predecir la densidad de empresas y empleo, encuentro que la elasticidad de los ingresos de las empresas y el empleo se halla en un intervalo de 0,08 a 0,13. Este resultado se interpreta como un aporte de pruebas de la existencia de raíces históricas de las economías de aglomeración en Italia.

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