Abstract and Summary

To investigate the acoustic elements that constitute song potency in cowbirds, a playback experiment was carried out using the female cowbird's copulatory posture as a bioassay of song potency. Experimentally altered versions of the song of an Molothrus ater obscurus male were presented to M. a. ater and M. a. obscurus females. Song elements of special interest were those thought to communicate a male's geographic status and those indicating song quality. Several song elements were critical to the communication of inter- and intraspecific information. Moreover, the data demonstrate that the same semantic information (e. g., geographic identity or relative appeal) may be mediated through different song structures for the two subspecies. Finally, the data reveal a new song parameter relying upon the operation of the cowbird's two voices that contributes to song potency. This latter finding may represent the first functional test of the two voice phenomenon in passerines.


Die Begattungsreaktionen gefangengehaltener Weibchen der beiden Kuhstar-Unterarten Molothrus ater ater und M. a. obscurus auf die Tonband-wiedergabe eines M. a. obscurus-Gesangs wurden untersucht. Der Gesang wurde experimentell verändert, um die Rolle verschiedener akustischer Elemente zu isolieren. Der Gesang des Kuhstars enthält mindestens zwei Informationen; eine betrifft die geographische Herkunft, die andere die Qualität oder Anziehungskraft des Gesangs. Weibchen der beiden Unterarten reagierten charakteristisch verschieden auf Veränderungen des Gesangs und sprachen auf verschiedene Gesangstrukturen an. Die Ergebnisse weisen darauf hin, daß der Gesang des Kuhstars hierarchisch aufgebaut ist und daß die Weibchen Gesänge an mehreren Merkmalen der Gesangsstruktur unterscheiden.