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Abstract and Summary

At least one member of captive groups of meerkats (Suricata suricatta) typically is situated in a prominent, elevated location. This study provides an initial description of this pattern of behaviour and evidence to suggest that it serves a vigilance function. While on the ledges, animals behaved in an alert and watchful fashion and emitted two particular classes of vocalization in response to potential dangers to the colony. Other group members responded to these alarm vocalizations with a range of alerting and retreating patterns. The vigilance behaviour system provides a useful model for the investigation of several sociobiological hypotheses and of a sophisticated alarm vocalization network.

Zusammenfassung

In jeder gefangen gehaltenen Gruppe von Erdmännchen (Suricata suricatta) gab es mindestens ein Tier, das sich gewöhnlich auf eine erhöhte Stelle mit guter Aussicht setzte.

In jeweils halbstündigen Beobachtungen, die in drei Serien von je 20mal über 3 Jahre verteilt waren, saß im Mittel in über 95 % der Zeit mindestens ein Tier auf solchem Posten. Ausnahmen betrafen Zeiten nach dem Tod eines Koloniemitglieds.

Alle Tiere saßen häufig auf solchen Posten, aber in den letzten beiden Beobachtungsperioden vor allem das erwachsene Männchen. Es verharrte in den beiden letzten Jahren auch jeweils für längere Zeit auf diesem Posten als die anderen Tiere.

Die auf dem Aussichtsposten befindlichen Tiere verbrachten mehr Zeit aufgerichtet und die Umgebung musternd als die Tiere, die sich anderswo aufhielten.

Die meisten Alarmrufe kamen von Tieren auf dem Aussichtsposten. Sowohl die Alarmrufe der Individuen wie die Reaktionen der anderen darauf sind verschieden. Auf Tonbandrufe reagieren die Tiere zunächst mit Deckungsuche, doch verliert sich die Reaktion mit häufigerer Wiederholung.

Das Sitzen an erhöhter Stelle scheint ein wichtiger Bestandteil der Sozialstruktur zu sein und als Wächter-Amt zu dienen. Wachesitzen ist unverträglich mit Fressen und anderem Selbsterhaltungs-Verhalten. Das Wächter-Amt der Surikaten weist auf einen hohen Verwandtschaftsgrad innerhalb der Gruppen hin.