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Keywords:

  • Juvenal plumage;
  • honest signals;
  • aggression;
  • latitude;
  • Turdidae

Abstract

The function and evolution of avian plumage colouration has been the subject of many studies over the past decade, but virtually all of this research has focused on the plumages of sexually mature individuals. The colours and patterns of juvenal plumage, which is worn by altricial songbirds only for the first few months of life, have been the focus of few studies. We develop the idea that distinctive juvenile appearance may be a signal of sexual immaturity, serving to reduce aggression from conspecific adults. We use a comparative phylogenetic approach to test this hypothesis in the thrushes (Family Turdidae). Honest signals of reproductive immaturity should be more valuable when juveniles fledge into environments with aggressive adult conspecifics. Therefore, we predicted that distinctive juvenile appearance would be more likely to evolve in species with extended breeding seasons and high levels of territoriality. Because many tropical bird species exhibit year-round territoriality and elongated breeding seasons, we used breeding latitude as a proxy for these variables. As predicted, distinctive juvenile appearance was significantly correlated with occupancy of tropical latitudes. While alternative explanations cannot be ruled out and more tests of the hypothesis are needed, the observed associations between breeding latitude and distinctiveness of juvenal plumage are consistent with our hypothesis that distinctive juvenal plumage evolved as a signal of sexual immaturity.

Resumen

La función y evolución de la coloración en el plumaje de aves ha sido objeto de numerosos estudios durante la última década. Sin embargo, la gran mayoría de estos estudios se han concentrado en el plumaje de individuos maduros sexualmente. Los colores y patronos del plumaje juvenil, el cual es vestido por paseriformes altriciales solo durante los primeros meses de vida, han sido poco estudiados. Nosotros teorizamos que la distintiva apariencia juvenil de estas aves puede ser una señal de inmadurez sexual, la cual sirve para reducir la agresión de adultos congéneres. Nosotros utilizamos un enfoque filogenético comparativo para examinar esta hipótesis en los tordos (Familia Turdidae). Señales honestas de inmadurez reproductiva deben ser más importantes en las aves juveniles que abandonan el nido en entornos donde hay adultos congéneres agresivos. Por lo tanto, nosotros predijimos que es más probable que una apariencia juvenil distintiva haya evolucionado en especies que presentan temporadas reproductivas extendidas y altos niveles de territorialidad. Muchas especies de aves tropicales exhiben territorialidad a lo largo de todo el año y temporadas reproductivas extendidas, por lo tanto nosotros utilizamos la latitud donde estas especies se reproducen como sustituto de esas dos variables. La apariencia distintiva juvenil estuvo significantemente correlacionada con las latitudes tropicales según lo previsto. Mientras que otras hipótesis no pueden ser descartadas y mas investigaciones examinando estas hipótesis son necesarias, las asociaciones observadas entre latitud de reproducción y plumajes juveniles distintivos son consistentes con nuestra hipótesis original planteando que el plumaje juvenil distintivo evoluciono como una señal de inmadurez sexual.