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Zionist eugenics, mixed marriage, and the creation of a ‘new Jewish type’

Authors

  • Dafna Hirsch

    Corresponding author
    1. The Open University of Israel
      Department of Sociology, Political Science and Communication, The Open University of Israel, POB 808 Raanana 43107, Israel. dafnahi@openu.ac.il
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Department of Sociology, Political Science and Communication, The Open University of Israel, POB 808 Raanana 43107, Israel. dafnahi@openu.ac.il

Abstract

The application of racial categories to the Jews by Zionist physicians and anthropologists in the first half of the twentieth century has been the focus of several recent studies. In these studies ‘nationalism’ serves as the primary explanatory framework for Zionists' embrace of racial concepts. This article focuses on the discourse of Zionist men of science, both in Europe and in Palestine, concerning the repercussions of mixed marriages on Jewish racial qualities. It argues that Zionist racial discourse, and eugenic discourse in particular, cannot be interpreted in terms of ‘nationalism’ alone. In some contexts ‘race’ was used to establish Jewish unity, whereas in others it was used to establish diversity and hierarchy among Jewish groups. This contradictory use of ‘race’ is explained as stemming from the ambiguity of racial categories and from the tension between a nation-building project and a cultural project of Westernization which took place in the context of Zionist colonization in the Orient.

Résumé

L'application de catégories raciales aux Juifs par les médecins et anthropologues sionistes de la première moitié du XXe siècle a fait l'objet de plusieurs études récentes. Dans celles-ci, le « nationalisme » est le cadre principal d'explication de l'adoption des concepts raciaux par les sionistes. L'auteure se concentre ici sur le discours des hommes de science sionistes, en Europe aussi bien qu'en Palestine, à propos des répercussions des mariages mixtes sur les qualités raciales des Juifs. Elle avance que le discours racialiste sioniste, et en particulier le discours eugénique, ne peut être interprété uniquement en termes de « nationalisme ». Dans certains contextes, la notion de « race » a été utilisée pour établir l'unité des Juifs, mais dans d'autre elle a servi à diversifier et hiérarchiser les groupes juifs. Cet usage contradictoire de la « race » s'expliquerait par l'ambiguïté des catégories raciales et la tension entre un projet de création d'une nation et un projet culturel d'occidentalisation qui s'inscrivait dans le contexte de la colonisation sioniste au Proche-Orient.

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