On the possibility of cultural property: the Musée Guimet controversy and case study of events in Bangladesh

Authors


Department of Sculpture, University of Dhaka, Dhaka-1000, Bangladesh. lala_rukh_selim@yahoo.com

Abstract

Bangladesh's multicultural and syncretic past is reflected in its artefacts. The Musée Guimet of France planned an exhibition of about 200 masterpieces from the five major museums of Bangladesh in 2007. Against a background of a wider public disinterest in the concept of ‘cultural property’, a plethora of demonstrations and lawsuits sought to block the export of objects as the process was perceived to disregard Bangladeshi and international laws. A polarization of positions emerged among the Bangladeshi left-liberal networks. Through an exploration of the events of the Guimet débâcle this paper brings into focus the debates relating to the national and universal in the context of the status of artefacts as the identity and patrimony of the Bangladeshi nation. The Guimet affair exemplifies how artefacts can play a powerful role in the contestation of the politics of Bengali Muslim identity in a postcolonial nation.

Résumé

Les artefacts du Bangladesh reflètent le passé multiculturel et syncrétique du pays. Le Musée Guimet français avait prévu d’organiser en 2007 une exposition d’environ 200 pièces maîtresses de cinq grands musées bangladeshis. Sur fond de désintérêt du public pour le concept de « propriété culturelle », manifestations et procès se sont multipliés pour tenter d’empêcher l’exportation des objets car la procédure était perçue comme contraire aux lois du Bangladesh et au droit international. Une polarisation des positions est apparue parmi les réseaux de la gauche libérale bangladeshie. En étudiant les événements qui aboutirent à la débâcle du projet, l’auteur met en lumière ici les débats liés au national et à l’universel dans le statut des artefacts en tant qu’identité et patrimoine de la nation bangladeshie. L’affaire du Musée Guimet est un exemple de la façon dont les artefacts peuvent jouer un rôle puissant dans la contestation de la politique d’identité bengalie musulmane dans la nation postcoloniale.

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