The Cultural Production of Locality: Reclaiming the ‘European City’ in Post-Wall Berlin

Authors


  • This research was supported by the DAAD and an NSF SES-0221208 grant. I thank Tibor Beke, Judit Bodnár, John Czaplicka, Diane Davis, Manali Desai, Marion Fourcade-Gourinchas, Michèle Lamont, Anson Rabinbach, Libby Schweber, Leslie Sklair, Maiken Umbach, Lawrence Vale, Rosemary Wakeman, Katja Zelljadt and the anonymous IJURR reviewers for comments and suggestions.

Virag Molnar (vmolnar@alumni.princeton.edu), Department of Sociology, New School for Social Research, 65 Fifth Avenue, New York 10003, USA.

Abstract

Abstract

Berlin's post-1989 rebuilding is used to explore the role of cultural professionals, exemplified by architects and urban planners, in the production of locality. Drawing on an analysis of architectural debates, competitions and building projects, the article traces how the model of the ‘European city’ became the dominant paradigm of urban reconstruction in the 1990s and what precisely was understood by the term ‘European city’. In so doing, the analysis demonstrates how the contentious notion of ‘tradition’ was mobilized as the main localizing strategy in response to intense internationalization. It shows how locality came to be constructed in contrast to other spatial-cultural units (e.g. the ‘American city’) and to particular historical layers of the city (e.g. that of the socialist era). The intense controversies over Berlin's rebuilding lucidly illustrate how the ‘global’ and the ‘local’ are symbolically constructed by actors as relational categories, where the very categories are not fixed but multilayered, value-laden, historicized, contested, repeatedly redefined and restructured.

Résumé

La reconstruction du Berlin de l’après-1989 sert ici à explorer le rôle des milieux culturels, illustrés par les architectes et urbanistes, dans la production de localité. À partir d’une analyse des débats, concours en architecture et projets de construction, l’article établit comment le modèle de ‘ville européenne’ est devenu le paradigme dominant de la reconstruction urbaine dans les années 1990, et ce que l’expression ‘ville européenne’ représentait exactement. En parallèle, l’analyse montre comment la notion contestée de ‘tradition’ a été mobilisée en tant que stratégie principale de localisation en réaction à une intense internationalisation. L’article expose comment la localité a fini par être conçue par opposition à d’autres entités spatio-culturelles (comme la ‘ville américaine’) et à certaines strates historiques de la ville (comme celle de l’ère socialiste). Les vives controverses à propos de la reconstruction de Berlin illustrent clairement comment les acteurs élaborent, sur le plan symbolique, le ‘global’ et le ‘local’ en tant que catégories relationnelles, ces catégories elles-mêmes n’étant pas figées mais composées de plusieurs strates, chargées de valeurs, historicisées, contestées, sans cesse redéfinies et restructurées.

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