Consent to Neoliberal Hegemony through Coercive Urban Environmental Governance

Authors

  • HAROLD A. PERKINS

    Corresponding author
    1. Department of Geography, Ohio University, Clippinger Labs 111, Athens, OH 45701, USA
      Harold A. Perkins (perkinsh@ohio.edu), Department of Geography, Ohio University, Clippinger Labs 111, Athens, OH 45701, USA.
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  • I thank, without implication, Nathan McClintock, the participants in the Berkeley Workshop on Environmental Politics and the IJURR reviewers for their many insightful and challenging comments on this article.

Harold A. Perkins (perkinsh@ohio.edu), Department of Geography, Ohio University, Clippinger Labs 111, Athens, OH 45701, USA.

Abstract

Abstract

Milwaukee County, Wisconsin was renowned for its investment in 6,000 hectares of public parks. However, park system budgets were slashed, its unionized work force diminished and its infrastructure required hundreds of millions of dollars in repairs. How did this transition occur? This article uses Antonio Gramsci's work on the integral state to argue capital interests and middle-class property owners are ideologically opposed to raising taxes to pay for government services. This coalition elected a County Executive who had their consent to carry out a fiscally austere agenda. The County parks employee union resisted this action; therefore the County Executive used layoffs to publicly coerce the remaining parks employees to capitulate to wage and benefit reductions. The Parks Director, acting as the ethical state's intellectual, in turn built civil sector capacity for market-based environmental governance to justify fewer paid employees. Residents who value their neighborhood parks consent to volunteer in them for fear they may be lost entirely. Volunteering, however, plays into coercive market-based logic that further reduces the need for unionized employees. These strategies result in the maintenance of a few spectacular parks while many others deteriorate.

Résumé

Le comté de Milwaukee dans le Wisconsin, connu pour avoir investi dans 6000 hectares de parcs publics, a vu les budgets de son maillage vert (Park System) amputés, sa main-d'œuvre syndiquée réduite, et son infrastructure réclamer des centaines de millions de dollars de réparations. Comment décrire cette évolution? À partir du travail d'Antonio Gramsci sur ‘l'État intégral’, on peut avancer que les intérêts du capital et les propriétaires des classes moyennes sont idéologiquement opposés à toute augmentation de taxes pour financer des services publics. Cette coalition a élu un chef de l'exécutif du comté sur la promesse d'un plan d'austérité fiscale. Face à la résistance du syndicat des employés des parcs, il a eu recours à des licenciements pour contraindre les autres employés des parcs à accepter un recul de leurs salaires et avantages. Le directeur des Parcs, en intellectuel de l'État de droit, a alors bâti une capacité civique en matière de gouvernance environnementale axée sur le marché pour justifier les réductions de personnel rémunéré. Les habitants, attachés aux parcs de leur quartier, ont consenti à y travailler gratuitement par crainte de les voir disparaître. Ce bénévolat entre dans une logique de marché coercitive qui réduit encore le besoin en employés syndiqués. En fin de compte, quelques parcs impressionnants sont préservés, mais beaucoup d'autres dégénèrent.

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