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Are Trees Always ‘Good’? Urban Political Ecology and Environmental Justice in the Valleys of South Wales

Authors


  • I extend my thanks and appreciation to the three IJURR referees who commented on earlier versions of this article. Their critical comments were instrumental to its development. I also wish to thank the personnel at Forestry Commission (Wales) for their cooperation, together with those members of local communities in the south Wales valleys who gave their time for interviews.

Abstract

Abstract

This article explores the potential of Urban Political Ecology analyses to reveal the nuanced relationships produced by nature and social relations in urban forests. A critique of the Urban Political Ecology forest literature, it focuses on the assumption in much of the literature that people in urban spaces perceive themselves to be advantaged by the presence of trees and disadvantaged by their absence. This critique leads to a call for an increased emphasis on the importance of different urban forest contexts and on the differential insights produced. The article constructs a narrative of the complex relationships, both historic and current, between communities, forest and the regulatory authorities in the governance of the urban forest of the valleys of south Wales. It then draws on recent research to reveal tensions in capitalist production and consumption relations, and identifies specific issues. Analysing these relationships and comparing the south Wales valleys case with other examples in Urban Political Ecology literature, the article seeks to promote the utility of Urban Political Ecology as a concept and to advance theoretically both Urban Political Ecology and, by extension, environmental justice.

Résumé

L'écologie politique urbaine, à travers ses analyses, est susceptible de révéler les relations en demi-teintes que génèrent la nature et les relations sociales dans les forêts urbaines. Dans une critique des publications d'écologie politique urbaine sur la forêt, cet article s'intéresse à l'hypothèse courante selon laquelle les habitants des espaces urbains ressentent la présence d'arbres comme un avantage, et leur absence comme un désavantage. Il apparaît nécessaire de souligner l'importance des différents contextes de la forêt urbaine, ainsi que la diversité des perspectives qu'ils créent. L'article expose les rapports complexes, tant passés qu'actuels, entre communautés, forêt et autorités de réglementation dans le cadre de la gouvernance de la forêt urbaine de ‘The Valleys’ en Galles du sud. De plus, à partir de travaux de recherches récents, il repère des tensions dans les relations entre production capitaliste et consommation des espaces forestiers, et identifie des problèmes spécifiques. L'analyse de ces relations et la comparaison du cas des vallées des Galles du sud avec d'autres exemples traités dans les textes d'écologie politique urbaine encouragent à voir cette discipline comme un concept utile, donc à développer son cadre théorique et, par extension, celui de la justice environnementale.

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