Forests Too Deer: Edge Effects in Northern Wisconsin

Authors

  • WILLIAM S. ALVERSON,

    Corresponding author
    1. Botany Department Birge Hall University of Wisconsin Madison, Wisconsin 53706, USA.
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  • DONALD M. WALLER,

    1. Botany Department Birge Hall University of Wisconsin Madison, Wisconsin 53706, USA.
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    • This author presented this paper at the first annual meeting of the Society for Conservation Biology, Bozeman, Montana, June 25, 1987.

  • STEPHEN L. SOLHEIM

    1. Botany Department Birge Hall University of Wisconsin Madison, Wisconsin 53706, USA.
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*Requests for reprints should be addressed to this author.

Abstract

Abstract: Browsing by white-tailed deer (Odocoileus virginianus) can profoundly affect the abundance and population structure of several woody and herbaceous plant species. Enclosure studies and population surveys reveal that past and current deer densities as low as 4 deer/km2 may prevent regeneration of the once common woody species, Canada yew (Taxus canadensis), eastern hemlock (Tsuja canadensis), and white cedar Puja occidentalis), as well as several herbaceous species. Prior to European settlement, forests in northern Wisconsin contained relatively sparse deer populations (<4/km2), but extensive timber cutting in the late nineteenth century boosted deer populations. Continued habitat fragmentation resulting from scattered timber harvests and the creation of “wildlife openings” to improve deer forage maintain these high densities throughout much of the Northeast.

Because deer wander widely, the effects of high deer densities penetrate deeply into remaining stands of old and mature forest, greatly modifying their composition Thus, abundant early successional and “edge” habitat, and the high deer densities they engender, represent significant external threats to these plant communities. We hypothesize that establishing large (200–400 km2) continuous areas of maturing forest, especially in conjunction with increased hunting, could reduce local deer densities and so provide a simple and inexpensive method for retaining species sensitive to the deleterious effects of browsing.

Abstract

Resumen: El pastoreo y ramoneo del venado de cola blanca (Odocoileus virginianus) en la zona norteña del estado de Wisconsin, puede afectar profundamente a la abundancia y estructura de población de varias especies de plantas herbáceas y leñosas. Antes de la Colonia, los bosques norteños de Wisconsin wan habitat de poblaciones relativamente pequeñas de venudos (menos de 4 por Km2) pero las extensas talas de estos bosques, a finales del siglo 19, dió paso a un incremento poblacional de estas especies Estudios recientes de unidades de exclusión y catastros poblacionales revelan que, en efecto, una densidad de solo 4 ejemplos por Km2 logra impedir la regeneración de las especies de Taxus canadensis, Tsuga candensis y Thuja occidentalis, muy conocidas otrora, como tambien varias especies herbáceas. La flagmentación de habitats, que ha resultado de la tala dispersa de arboles y la creación, de “claros silvestres” con propósitos de incrementar el forraje para los venados, ha aumentado las poblaciones de estas especies a lo largo de la región del nordeste.

Debido a que un gran numero de venados vagan ampliamente en la region, los efectos sobre los espacios remunentes de bosque muduro son considerables modificandose significativamente su composición De esta manera, incipientes y extensos ecotonos, ademus de las grandes denidades de poblaciones de venados que estos albergan, representan urn amenaza externu sobre estas comunidades de bosque.

Nos permitimos suponer que el establecimiento degrades y continuas áreas de bosques en desarrollo (200–400 Kms), conjuntamente con el incremento en la actividad de caza, podría reducir localmente la densidad de población de los venados y de esta forma disponerse de un método simple y poco costoso que permita conservar estas apecies sujetas al deterioro por efectos del pastoreo y ramoneo.

Ancillary