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Abstract: The difficulties of saving millions of species from extinction often cause conservationists to focus on a higher level of biological organization, the community. They do so for two reasons: (1) communities are considered important biological entities in their own right; and (2) conserving representative samples of communities is seen as an efficient way to maintain high levels of species diversity. This approach will work if the chosen communities contain almost all species. Because it potentially saves most but not all species, community conservation is a “coarse-filter” approach to the maintenance of biological diversity, and contrasts with the “fine-filter” approach of saving individual species. Paleoecological information on the distribution of plant taxa in North America, however, indicates that most modern plant communities are less than 8,000 years old and therefore are not highly organized units reflecting long-term co-evolution among species. Rather, they are only transitory assemblages or co-occurrences among plant taxa that have changed in abundance, distribution, and association in response to the large climate changes of the past 20,000 years. During periods when climate changes are large, communities are too ephemeral to be considered important biological entities in their own right. Large climatic changes are also likely to occur during the next century because of increased concentrations of CO2, and we therefore propose that the coarse-filter approach to selecting nature reserves should be more strongly influenced by the distribution of physical environments than by the distribution of modern communities. Ideally, nature reserves should also encompass a broad enough range of environments to allow organisms to adjust their local distribution in response to long-term environmental change and should be connected by regional corridors that would allow species to change their geographic distributions.

Resumen: Las dificultades en salvar millones de especies de extinción muchas veces lleva a los conservacionistas a enfocarse a un nivel más alto de organización biológica: la comunidad. Ellos lo hacen por dos razones: 1. las communidades son consideradas entidades biológicas importantes en su derecho, y 2. conservando ejemplos representativos de las communidades se considera manera eficiente de mantener niveles altos de diversidad de especies. Esta aproximación aproche trabaja si las comunidades escogidas contienen casi todas las especies. Al salvar potencialmente la mayoria, pero no todas las especies, la conservación de comunidades es solo una aproximación gruesa para el mantenimiento de la diversidad biológica, y contrasta con la mayor resolución que representa el de salvar especies individuales. Sin embargo, información paleoecológico sobre la distribución de la taxonomía de plantas en Norte América indica que las comunidades más modernas de plantas tienen menos de 8,000 años y por eso no son unidades bien organizadas reflejando coevolución de largo plazo entre las especies. Más bien, son ensamblajes transitorios o concurrentes entre la taxonomía de plantas que ban cambiado su abundancia, distribución y asociación en respuesta a cambios grandes climáticos de los últimos 20,000 años. Durante períodos cuando los cambios de clima son grandes, comunidades son muy efímeras para considerarse entidades biológicos importantes Cambios grandes climáticos tambiénson probables durante el proximo siglo por las concentraciones crecientes de CO2, y nosotros, por esta razón proponemos que la aproximución gruesa de seleccionar reservas de la naturaleza debe ser más influenciada por la distribución de ambientes fisicos que por la distribución de comunidades modernas. Idealmente, las reservas de la naturaleza también deben considerar un rango suficientemente amplio de ambientes diferentes para permitir a los organismos a ajustar su distribución local en respuesta a cambios ambientales de largo plazo. Asi mismo las reservas deben, en lo posible, formar corredores regionales que permitan a las especies cambiar su distribucion geográficas.