Megafaunal Extinctions: The Conservation Message from 11,000 Years B.P.

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Abstract

Abstract: At the end of the Pleistocene, the Americas, northern Eurasia: and Australia experienced a vast decline in large mammal diversity, while Africa and tropical Asia were hardly affected. The elimination of the megaberbivores (animals weighing >1000 kg, probably by human predation, removed the vegetation impact of these species. The resultant reduction in habitat mosaic diversity and in forage quality probably precipitated the extinctions of lesser large mammalian species. Surviving megaherbivores in the form of elephants and rhinoceroses are currently being exterminated from many African conservation areas. African savanna ecosystems could prove more resistant to species losses than north temperate ecosystems, because geomorphic factors plus low and erratic rainfall enhance spatial heterogeneity and vegetation quality independently of large herbivore impact Nevertheless, the history of the Hluhluwe Game Reserve in South Africa suggests that certain African ecosystems may become susceptible to an inexorable decline in populations of some large herbivores following the extermination of elephants. If elephants and rhinoceroses cannot be conserved active habitat manipulation will be needed to retain a diverse fauna of large mammals in such regions.

Abstract

Resuman: A fines del Pleistoceno, las Améicas el norte de Eurasia y Australia experimentaron una amplia disminución de diversidad en mamiferos grandes, mientras que Africa y Asia Tropical casi no fueron afectados La eliminación de megaherviboros (animales que pesan mhs de 1,000 kg), probablemente por depredacion humam, removio el impacto a la vegetación por parte de dichas especies.

La resultante reducción en la diversidad de mosaicos de habitaty de la calidad de forraje probablernente precipitó la extinción de especies de mamiferos de menor tamano. Los megaherviboros sobrevivientes, en forma de elefantes y a los rinocerontes, están siendo hoy, extemzinados en muchas áreas de conservación africanas.

Los ecosistemas de savana africanos podrian ser más resistentes a la pérdida de especies que los ecosistemas templados del Norte, debido a que factores geom.órficos y de precipitació baja e irregular promueven la heterogeneidad espacial y la calidad de la vegetación, independientemente del impacto de hervíboros grandes.

Sin embargo, la historia de Hluhluwe Game Reserve en Sudáfrica indica que algunos ecosistemas africanos podrían llegar a ser suceptibles a una decadencia inexorable en poblaciones de algunos hervíboros grandes, siguiendo la exterminación de elefantes.

Si no sepuede consmar a los elefantes y rinocerontes, será necesario desarrollar un rnanejo activo de habitat para conserver una fauna diversa de mamíferos grandes en esa región.

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