The Magnitude of Global Insect Species Richness

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Abstract: Recent suggestions that insects number tens of millions of species have received much attention. Little consideration, however, has been given to how such estimates compare with what else we know about insect species richness. Perhaps most significantly, the specialist knowledge of the taxonomic community at large has generally been ignored Collation of published and unpublished information from this source provides little to encourage belief in truly vast numbers of undescribed species of insects. For the insect groups for which figures are available, estimates of global total numbers of species are typically less than ten times the numbers of described species. Although minimum global estimates are more readily constructed than upper estimates, these figures uniformly fail to support assertions that there are 30 million or more species of insects. Rather, a figure of less than ten million seems more tenable, and one of around five million feasible.

Additional, more circumstantial, evidence tends to support the idea that insect species numbers may not be as vast as has been claimed First, the contribution of canopy specialists to global richness may be less than often suggested. Second, a higher proportion of species than commonly entertained may have moderate to large geographic ranges. Third, the number of groups failing to increase in richness in the tropics may have been underestimated. Finally, the proportion of undescribed species encountered by many taxonomists seems insufficient to justify estimates of vast species numbers.

Abstract

Resumen: Las recientes sugerencias de que las especies de insectos llegan a las decenas de millones, ban recibido mucha atención. Sin embargo, se le ha dado poca consideración a cómo es que estas estimaciones se comparan con todo lo que se conoce acerca de la riqueza en especies de insectos. Es más significativo el hecho de que el conocimiento del especialista de la comunidad taxonómica ha sido en gran parte ignorado. El cotejo de la información taxonómica publicada y no publicada, ofrece poca evidencia para estimular la creencia de que verdaderamente exista un vasto número de especies de insectos por describir. Para los grupos de insectos de los que se tiene información cuantificada, el número total de especies estimadas a nivel mundial es típicamente diez veces menor que el número de especies ya descritas. Aunque las estimaciones mínimas globales son mas fácilmente calculadas que las estimaciones máximas, estos datos uniformemente fallan para apoyar las aseveracioanes de que hay mas de treinta millones de especies de insectos. Mas que esto, un dato de menos de diez millones parece ser mas sostenible y, uno de cerca de cinco millones, enteramente posible.

Evidencia adicional, mas circunstancial tiende a apoyar la idea de que el número de especies de insectos puede no ser tan vasto como se ha denunciado. Primero, la contribución de los especialistas del dosel a la riqueza global ha sido sugerida con poca frecuencia. Segundo, una proporción mas alta de especies de las que comunmente se han tratado puede que tengan distribuciones geográficas de rangos moderados y grandes. Tercero, el número de grupos que está fallando para incrementar la riqueza en los trópicospuede haber sido subestimado. Finalmente, la proporción de especies no descritas encontradas por muchos taxónomos son insuficientes para justificar estimaciones de vastos números de especies.

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