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Habitat and Avifaunal Recovery from Livestock Grazing in a Riparian Meadow System of the Northwestern Great Basin

Authors


Address correspondence to D.S. Dobkin.
‡Current address: U. S. Forest Service, Stanislaus National Forest, Summit Ranger District, # 1 Pinecrest Lake Road, Pinecrest, CA 95364, U. S. A.
§Current address; U. S. Fish and Wildlife Service, Grays Lake National Refuge, 74 Grays Lake Road, Wayan, ID 83285, U. S. A.

Abstract

Riparian habitats are centers of biological diversity in arid and semiarid portions of western North America, but despite widespread loss and degradation of these habitats there is little quantitative information concerning restoration of native riparian biota. We examined the recovery of a riparian meadow system in the context of long-term versus short-term release from livestock grazing. We compared the structure and dynamics of plant and avian communities on 1.5-ha plots inside a long-term (>30 years) livestock exclosure (“exclosure plots”), with adjacent plots outside the exclosure (“open plots”) for 4 years following removal of livestock from open plots. Throughout the study, sedge cover, forb cover, and foliage height diversity of herbs were greater on exclosure plots; bare ground, litter cover, shrub cover, and shrub foliage height diversity were greater on open plots. Forb, rush, and cryptogamic cover increased on open plots but not on exclosure plots. Grass cover increased, whereas litter and bare ground decreased on all plots in conjunction with increased availability of moisture. Sedge cover did not change. Avian species richness and relative abundances were greater on exclosure plots; species composition differed markedly between exclosure and open plots (   Jaccard Coefficient = 0.23–0.46), with exclosure plots dominated by wetland and riparian birds and open plots dominated by upland species. The appearance of key species of wet-meadow birds on open plots in the third and fourth years following livestock removal signaled the beginning of restoration of the riparian avifauna. We interpret the recovery of riparian vegetation and avifaunal composition inside the exclosure as a consequence of livestock removal, which led to a rise in the water table and an expansion of the hyporheic zone laterally from the stream channel. The lack of change in sedge and shrub cover on open plots suggests that restoration to a sedge-dominated meadow will not happen quickly.

Hábitat y Recuperación de la Avifauna de Actividades de Pastoreo en un Sistema de Pradera Riparia en el Noroeste de Great Basin

Los hábitats riparios son centros de diversidad ecológica en porciones áridas y semiáridas del Oeste de Norte América, sin embargo, a pesar de la ampia pérdida y degradación de estos hábitats, existe muy poca información cuantitativa referente al restablecimiento de la biota riparia nativa. Examinamos la recuperación de un sistema de pradera riperia en el contexto de su liberación de actividades de pastoreo a largo plazo contra uno a corto plazo. Comparamos la estructura y dinámica de comunidades de plantas y aves en lotes de 1.5 ha. dentro de una zona exluyente de ganado por largo plazo (30 años) “lotes excluyentes” con lotes adyacentes fuera de la zona de exclusión “lotes abiertos” durante cuatro años después de que el ganado fuera removido de los lotes abiertos. A lo largo del estudio, la cobertura de ciperáceas, cobertura de hierbas forrajeras (diferentes a pasto) y la diversidad de la altura del follage de las hierbas fue mayor en los lotes excluyentes; suelo descubierto, cobertura de hojarasca, cobertura arbustiva y diversidad de la altura de arbustos fue mayor en los lotes abiertos. La cobertura de hierbas diferentes al pasto, juncáceas y criptógamas incrementó en los lotes abiertos, pero no en los lotes excluyentes. La cobertura de pasto incrementó, mientras que la hojaraca y suelo descubierto disminuyó en todos los lotes en conjunctión con el incremento en la disponibilidad de humedad. La cobertura de ciperáceas no cambió. La riqueza y abundancia relativa de especies de aves fue mayor en lotes excluyentes; la composición de especies difirió marcadamente entre lotes excluyentes y abiertos (coeficiente Jaccard = 0.23–0.46), con lotes excluyentes dominados por especies de tierras altas. La aparición de especies clave de aves de praderas húmedas en el tercero y cuarto año posteriores a la remoción de ganado señala el inicio de la restauración y avifauna riparina. Nosotros interpretamos la recuperación de la composición de vegetación y avifauna riparina dentro de las zonas de exclusión como una consecuencia de la remoción del ganado, lo cual conduce a un incremento en el manto acuífero y una expansión de la zona hiporréica lateral al canal del arroyo. La carencia de cambios en la cobertura de ciperáceas y arbustos en lotes abiertos sugiere que la restauración de una pradera dominada por ciperáceas no sucederá rápidamente.

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